Hay momentos en los que miras hacia atrás en tu carrera y todo lo que puedes pensar es: «Vaya. Realmente la arruiné esa vez». Debe suponer que eso es lo que el ex director general de Blockbuster, John Antioco, se dice a sí mismo cada vez que recuerda una reunión que tuvo en Dallas en septiembre de 2000, y cada vez que ve una película en su televisor.

En su nuevo libro Eso nunca funcionará, el cofundador de Netflix, Marc Randolph, describe una reunión a la que asistió con Antioco junto con el cofundador de Netflix, Reed Hastings, y su entonces director financiero, Barry McCarthy, en la sede de Blockbuster en Dallas. Todos los de Blockbuster que estuvieron en esa reunión deben estremecerse cuando lo recuerdan ahora. La empresa podría haber comprado Netflix ese día por 50 millones de dólares, pero su director ejecutivo ni siquiera se molestó en considerar la posibilidad. Parecía verlo como una gran broma.

La noche anterior a la reunión, Randolph, Hastings y McCarthy estaban en la zona rural de California en el primer retiro corporativo de Netflix cuando McCarthy se enteró de que Blockbuster quería reunirse con ellos. En ese momento, Netflix estaba en problemas. El desplome de las puntocom había hecho que su futuro, una vez prometedor, pareciera sombrío. La idea de un servicio de alquiler de DVD por correo, que era todo lo que era posible en esa era de velocidades de descarga más lentas, se estaba poniendo de moda, pero no lo suficientemente rápido como para que la empresa fuera rentable. Dos años antes y en tiempos económicos más vertiginosos, Hastings y Randolph habían rechazado la oportunidad de ser adquiridos por Amazon. Ahora, la adquisición por parte de Blockbuster parecía la solución perfecta y el salvavidas perfecto para mantener a flote a Netflix.

Con esto en mente, los ejecutivos de Netflix habían estado solicitando una reunión con el liderazgo de Blockbuster durante meses. Ahora llegó la noticia de que Blockbuster quería reunirse con ellos, a las 11:30 de la mañana siguiente en Dallas, que estaba a menos de 12 horas de distancia. Hagamos una pausa por un momento y contemplemos la pura arrogancia de esta oferta. Después de que alguien ha estado solicitando una reunión con usted durante meses, finalmente acepta reunirse con ellos en un momento y lugar donde es físicamente imposible para ellos llegar, salvo el uso de un Star Trektransportador de estilo.

O al menos casi imposible. Hastings, quien describió el espíritu empresarial como saltar de un avión con la confianza de que puedes atrapar a un pájaro que pasa, señaló que podrían lograrlo si alquilaran un avión para las 5 am del día siguiente. «Probablemente incluso tenga suficiente tiempo para tomar un espresso», agregó.

McCarthy objetó que esto costaría al menos $ 20,000 cuando la compañía estaba en camino de quedarse sin dinero y tener que cerrar sus puertas.

«Hemos esperado meses para tener esta reunión», respondió Hastings. «Estamos en camino de perder al menos $50 millones este año. Ya sea que logremos esto o no, otros 20 mil no harán la diferencia». La lógica de esto era ineludible. Los tres alquilaron un avión, el avión de Vanna White, como se vio después, y partieron.

Mocasines que valen más que un coche.

En la sede de Blockbuster en Dallas, todo parecía diseñado para impresionar a los visitantes con la riqueza y el poder de la empresa, desde el edificio, que Randolph describe como «un cubo de acero y vidrio intacto», hasta los mocasines que usa el director ejecutivo John Antioco. «Sus mocasines probablemente cuestan más que mi auto», escribe Randolph.

Antioco tenía todas las razones para regalarse un calzado de lujo. Había llegado a Blockbuster dos años antes cuando la otrora exitosa empresa estaba en declive debido a algunas malas decisiones comerciales, como tratar de vender ropa. No solo había cambiado la fortuna de Blockbuster, sino que la había liderado a través de una oferta pública inicial exitosa que recaudó $ 465 millones el año anterior. «Estoy seguro de que se sentía seguro de sí mismo», escribe Randolph. «Estaba listo para escucharnos, pero lo que dijimos más vale que sea bueno».

Fue condenadamente bueno, si la descripción de Randolph es precisa. Hastings analizó rápidamente las fortalezas de Blockbuster y luego señaló que había áreas en las que podría beneficiarse de la posición de mercado y la experiencia de Netflix. «Deberíamos unir fuerzas», dijo. «Ejecutaremos la parte en línea del negocio combinado. Usted se centrará en las tiendas. Encontraremos las sinergias que surgen de la combinación, y realmente será un caso en el que el todo es mayor que la suma de sus partes».

La respuesta de Antioco es probablemente muy alta en su lista de cosas que desearía nunca haber dicho: «La histeria de las puntocom es completamente exagerada». El abogado general de Blockbuster, Ed Stead, luego explicó cómo los modelos comerciales de Netflix y casi todos los demás negocios en línea no eran sostenibles y nunca generarían dinero. Los ejecutivos de Netflix debatieron este punto con él por un tiempo, luego Stead fue al grano: «Si te compráramos, ¿en qué estarías pensando? Quiero decir, un número».

«Cincuenta millones», dijo Hastings.

Randolph escribe que había estado observando de cerca a Antioco durante esta conversación. En todo momento, el CEO de Blockbuster apareció como un profesional refinado, inclinándose y asintiendo y dando todas las indicaciones de que alguien estaba escuchando con atención. Ahora Randolph observó como una extraña expresión cruzaba el rostro de Antioco, torciendo la comisura de su boca. Duró sólo un momento, escribe. “Pero tan pronto como lo vi, supe lo que estaba pasando: John Antioco luchaba por no reírse”.

No hace falta decir que Blockbuster no aceptó la oferta de Netflix ni hizo una contraoferta seria. «Después de eso, la reunión fue cuesta abajo con bastante rapidez, y fue un viaje largo y tranquilo de regreso al aeropuerto», escribe Randolph.

Debe haber sido muy satisfactorio para los líderes de Netflix cuando Antioco dejó Blockbuster después de una disputa prolongada con el miembro de la junta Carl Icahn sobre la compensación, y aún más satisfactorio cuando Blockbuster se declaró en bancarrota en 2010. La última tienda corporativa de Blockbuster cerró en 2014 Una última tienda de la franquicia Blockbuster permanece abierta en Bend, Oregón, y se anuncia a sí misma como un lugar para aquellos que desean volver a visitar los días pasados ​​cuando tenías que recordarte a ti mismo que debías rebobinar esa cinta VHS y devolverla a tiempo para evitar un recargo por retraso. .

La historia de Randolph es una historia más de un disruptor de inicio rudimentario que hiere mortalmente a una industria establecida desde hace mucho tiempo, pero también hay una lección de negocios importante y esta es: nunca, nunca seas arrogante. Incluso si la persona sentada frente a ti ha dicho algo que parece absurdo, incluso si te dan ganas de reír, haz una pausa por un momento y analízalo seriamente.

Si tan solo Antioco hubiera hecho eso, la reunión podría haber terminado de otra manera. Blockbuster podría haber hecho una oferta más baja por Netflix, que los fundadores podrían haber aceptado, dadas sus finanzas inestables. O bien, las dos compañías podrían haber elaborado algún tipo de asociación que podría haberle dado a Blockbuster el beneficio de la experiencia en línea de Netflix sin que Blockbuster realmente comprara Netflix. Si Antioco y Stead hubieran considerado algo de esto, la historia podría haber resultado muy diferente para Blockbuster y sus 25,000 empleados.

Tal como está, la compañía se recuerda solo como una lección práctica sobre lo que sucede cuando no te adaptas a un mundo cambiante. Y un lugar para ir si te sientes nostálgico en Bend, Oregón.

Las opiniones expresadas aquí por los columnistas de Inc.com son propias, no de Inc.com.

Blockbuster podría haber comprado Netflix por $ 50 millones, pero el CEO pensó que era una broma

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