brayan amstrong una vez temió haber nacido demasiado tarde. Cuando era un adolescente que creció a fines de la década de 1990, podía jugar videojuegos, chatear y navegar en Internet. Pero era demasiado joven para participar en el auge de las empresas punto com que estaba ocurriendo a su alrededor, transformando la economía junto con la forma en que pasaba sus días y sus noches. «No sabía si algo tan importante volvería a aparecer en mi vida», dice hoy. Algo hizo. Y Coinbase es la empresa que cofundó para hacer algo al respecto. Durante la mayor parte de los casi 10 años de historia de Coinbase, Bitcoin y sus parientes cybercoin no fueron tanto activos invertibles como el centro de un argumento filosófico y económico. El viejo dinero fiduciario preguntó: ¿Cómo puede cualquier reserva de valor basarse en un algoritmo que resuelve un problema criptológico vinculado a algo llamado libro mayor de cadena de bloques creado por un ninja de código seudónimo llamado Satoshi Nakamoto? ¿Podría una función hash realmente reemplazar el efectivo?

Los evangelistas bro-libertarios-anarquistas tecnológicos de Crypto vieron las cosas de manera muy diferente. (También lo hicieron los delincuentes y los terroristas). Alejados de las garras de los gobiernos, los bancos centrales y las grandes instituciones financieras, las criptomonedas, proclamaron, eran el medio de transacción perfecto, especialmente para los nómadas digitales que navegan por la economía global. A mediados de la adolescencia, los fanáticos de las criptomonedas habían formado la siguiente ola de apoyo, y un grupo cada vez mayor de comerciantes diurnos se regodeaba en subreddits y en Twitter cuando el Bitcoin que compraron por $226 en abril de 2015 se disparó a $13 062 en diciembre de 2017. Luego vino » crypto winter» en 2017-18, en el que los precios se desplomaron más del 50 por ciento, y muchos de los que dudaban de las criptomonedas comenzaron a escribir con entusiasmo su obituario. (Tampoco por primera vez).

Ese debate ya ha terminado, y las criptomonedas han ganado. El precio de Bitcoin eclipsó los $ 67,000 a principios de noviembre, e incluso después de enfriarse un poco, ha subido casi un 300 por ciento con respecto al año anterior. Los volúmenes de negociación se están disparando y los tokens no fungibles (NFT), activos digitales únicos vinculados a la música, los deportes, las artes y lo estúpido, generaron alrededor de $ 4 mil millones en ventas solo en agosto de 2021. La capitalización del mercado criptográfico es ahora de unos 2,7 billones de dólares.

Crypto también está dominando la cultura de inicio. Hay nuevas empresas de minería de cadenas de bloques; plataformas de comercio de criptomonedas; equipos de criptofinanzas. Y las finanzas descentralizadas, DeFi, están a punto de remodelar la economía global. Es posible que los grandes bancos centrales pronto emitan sus propias monedas digitales, y todo, desde contratos hasta títulos de automóviles y registros médicos, podría migrar a libros de blockchain, depósitos digitales de datos y valor. Las empresas de todos los tamaños están integrando criptografía en sus sistemas de pago, quizás el mayor cambio en el dinero desde el desarrollo de las tarjetas de crédito en la década de 1950. En el panorama general, dice el economista de la Universidad de Cornell Eswar S. Prasad en su libro reciente, El futuro del dineroel efectivo está muerto.

Ninguna compañía de criptomonedas de EE. UU. ha sido más ganadora en ese debate que Coinbase, la Compañía del Año 2021 de Inc. Ha servido tanto como el faro de la industria como su centro neurálgico durante la tormentosa década inicial del sector. «Nunca se sabe exactamente, en criptografía, lo que va a pasar», dijo Armstrong a Inc. durante una entrevista desde Los Ángeles, donde vive (su empresa tiene su sede en San Francisco). «Pero en cada ciudad importante a la que voy, muchos de los mejores empresarios y jóvenes están entusiasmados con las criptomonedas. Quieren construir productos en este espacio». Y Coinbase sería el modelo para todos ellos.

Coinbase ha servido tanto como el faro de la industria como su centro neurálgico durante la tormentosa década inicial del sector.

UN BUEN PORTAESTÁNDAR Conduce por ejemplo. Durante los primeros tres trimestres de 2021, los ingresos de Coinbase aumentaron casi ocho veces, a $5,34 mil millones desde $692 millones el año anterior, y generó una ganancia de $2,78 mil millones. Eso es un impresionante margen de beneficio neto del 52 por ciento. Con la segunda plataforma comercial más grande (después de Binance) para clientes minoristas e institucionales, Coinbase ya es un coloso del criptoverso: setenta y tres millones de usuarios y más de $ 255 mil millones en activos de clientes están estacionados en esa plataforma. Para mantenerse al día con el crecimiento, la empresa contrató a unos 1.200 nuevos empleados este año, más del doble de su plantilla.

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Para colmo, Coinbase pasó de ser una empresa emergente a una empresa y se hizo pública en abril a través de una cotización directa, lo que significa que no vendió ninguna acción nueva porque la empresa no necesita su dinero. (Su capitalización de mercado superó brevemente los 100.000 millones de dólares a mediados de noviembre). ¿Por qué entonces cotizar en bolsa? Porque Armstrong dice que quiere abrazar a los reguladores y los mercados públicos para hacer que Coinbase sea lo más transparente, incluso mundano, como sea posible.

Ese es el empresario práctico en él. Armstrong, el idealista, tiene un objetivo mucho más elevado para las criptomonedas: ser el camino hacia un sistema financiero global más inclusivo. DeFi pretende ofrecer más libertad económica, menos fricción y costos más bajos que los operadores financieros tradicionales, y evita a terceros, como los grandes bancos, que se interponen entre usted y su dinero.

Del mismo modo, Armstrong ve a Coinbase como uno de los arquitectos de la Web 3.0, una versión de Internet basada en blockchain que no está gobernada por empresas tecnológicas dominantes como Facebook/Meta, en la que los desarrolladores son libres de crear y comercializar aplicaciones sin tener que pagar. un peaje para Apple. «Una cosa que es realmente emocionante para mí sobre la criptoeconomía y la criptocultura es que tiene una sensación de optimismo al respecto», dice. «Podemos construir un futuro mejor. Hay oportunidades a nuestro alrededor. Cualquiera puede participar».

Armstrong está haciendo lo que puede para canalizar este espíritu de posibilidades ilimitadas. La mayor parte de los ingresos de Coinbase consisten en tarifas obtenidas de la ejecución de operaciones. Es lucrativo pero muy variable: el volumen de operaciones al contado cayó un 29 por ciento en el tercer trimestre en comparación con el anterior, lo que hizo que el precio de las acciones se desplomara. Es por eso que la empresa se está diversificando. Las iniciativas incluyen un servicio de alojamiento para desarrolladores llamado Coinbase Cloud (piénselo como AWS para criptografía), una plataforma comercial para instituciones llamada Prime y Coinbase NFT. También está Coinbase Direct Debit y Coinbase Reimburse, que le permite depositar sus salarios y pagos de gastos. También hay una tarjeta de débito Coinbase. Como Armstrong ha dejado claro una y otra vez, Coinbase quiere ser «la Amazonía de los activos».

Dejando a un lado los problemas del tercer trimestre, la compañía está en camino de alcanzar esa meta. «Muchas cosas que esperaba para este año salieron bien», dice Armstrong, «que es que seríamos una empresa pública, que tendríamos múltiples fuentes de ingresos y que veríamos más usos de las criptomonedas. No solo las personas lo intercambian como especulación, sino que lo usan para NFT y juegos y DeFi y ahora incluso para la identidad y el metaverso».

Esta ambición encaja con la evolución del mercado. En 2021, las criptomonedas cerraron la brecha con las instituciones financieras, los reguladores y el público en general que lo veían con escepticismo. Además de Bitcoin, Ethereum, Tether, Dogecoin y otras monedas conocidas, ahora se comercializan más de 7000 criptomonedas en más de 300 intercambios en todo el mundo. Con el lanzamiento de dos fondos cotizados en bolsa basados ​​en futuros criptográficos en los EE. UU. en octubre, los administradores de activos institucionales dieron su bendición a los inversores 401(k). Más de 1000 fondos de cobertura, capital de riesgo y fondos de pensiones cotizan en la plataforma Coinbase Pro, y las empresas de cadenas de bloques (aquellas involucradas en la creación de criptomonedas, NFT, sitios web y las tuberías que los conectan a todos) recaudaron USD 7000 millones en capital de riesgo solo en la primera mitad del año, según CB Insights.

El sector está recibiendo un impulso aún mayor de empresarios como Mark Cuban, Elon Musk y Gary Vaynerchuk, quienes aparecieron en la portada del último número de esta misma revista y defendieron las NFT. El alcalde electo de la ciudad de Nueva York, Eric Adams, declaró que quiere que sus primeros tres cheques de pago se paguen en Bitcoin, lo que convertiría al nuevo alcalde de Wall Street en el alcalde de Crypto Street también.

Los críticos de las criptomonedas inevitablemente apuntan a la historia de la manía financiera al explicar por qué las criptomonedas no son una moneda o que están listas para un colapso épico. Las burbujas de Mississippi y South Sea de la década de 1700, esquemas para convertir la deuda real en acciones, colapsaron en montones que dejaron a Sir Isaac Newton, entre otros, más pobres por ello. Precediéndolos estaba la tulipomanía de la década de 1630 en Amsterdam, cuando una sola bombilla podía comprar una mansión (hasta que no pudo). Sin embargo, de estos y otros primeros desastres surgieron innovaciones duraderas: la deuda convertible, la sociedad anónima, el contrato de futuros y la propia bolsa de valores. La economía global actual no puede funcionar sin ellos. Es decir, las innovaciones económicas brillantes siempre sobrevivirán. Pero no todos los innovadores brillantes lo hacen. Todo lo que hace Armstrong en Coinbase se basa en que él es quien lo hace.

BRIAN ARMSTRONG se parece mucho a la parte de su métier elegido, un estudio en intensidad coronado por una cúpula de radar de un cráneo afeitado que imaginas que emite constantemente grandes cantidades de datos. Sin embargo, su ruta a Silicon Valley fue indirecta, dado que nació y se crió cerca de San José, su capital. Cuando se dirigió a la universidad, no fue a la cercana Stanford sino a la Universidad Rice en Houston, donde estudió economía e informática, obteniendo una maestría en esta última.

Fiel a su educación en Silicon Valley, también asumió el espíritu empresarial. Cuando era estudiante, Armstrong fundó una empresa llamada UniversityTutor.com en 2003. Al igual que muchas empresas de Internet, buscaba racionalizar una categoría muy fragmentada y crear un mercado eficiente donde vendedores y compradores pudieran encontrarse. Pero no pudo superar un problema: lograr que los clientes se deshicieran de su dinero. «Una lección que aprendí es que debe obtener el valor para el usuario antes de pedir algo a cambio», dice. «Y siempre luché por conseguir un buen modelo de negocio que realmente funcionara en esa empresa de tutoría».

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Luchó, de hecho, durante ocho años antes de vender la compañía por, dice, «no mucho dinero». (También fundó ResearchHub, un repositorio de código abierto para artículos científicos). Más tarde pasó a ocupar el cargo de director técnico de productos en Airbnb, otro lugar donde el exceso de capacidad fragmentado, esta vez en la hospitalidad, podría encontrarse con el fragmentado. demanda en un mercado transparente.

Luego, en 2010, leyó un libro blanco y su vida cambió. El título era «Bitcoin: A Peer-to-Peer Electronic Cash System», publicado en 2008 por el famoso y misterioso, quizás inexistente, Nakamoto. El documento describe un proceso para «permitir que los pagos en línea se envíen directamente de una parte a otra sin pasar por una institución financiera». El proceso está impulsado por blockchain, que, para simplificar enormemente, organiza una red de usuarios para crear y verificar libros de contabilidad inviolables que pueden almacenar y servir activos digitales.

«En cada ciudad importante a la que voy, los mejores empresarios están entusiasmados con las criptomonedas. Quieren construir productos en este espacio».

Armstrong dice que inmediatamente sintió que la próxima gran oportunidad estaba al alcance de la mano. «Estaba describiendo algo como Internet. Era esta red global y descentralizada, pero en lugar de ser para mover información, era para mover valor», explica. Entonces, tenía que haber valor en ello.

Como estudiante de economía, a Armstrong le había llamado la atención la ineficiencia y la injusticia del sistema financiero mundial: los grandes bancos controlados por pequeños grupos de personas en todos los países. También vivió durante un año en Buenos Aires justo después de la universidad para experimentar una nueva cultura y…

Coinbase trajo Crypto a Main Street. Ahora Brian Armstrong quiere ser su banquero

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