En 2010, Aaron Hirschhorn se fue de vacaciones y dejó a su perro Rocky en una perrera en Los Ángeles. Cuando regresó, el goldendoodle estaba severamente traumatizado.

«Se escondió debajo de mi escritorio durante dos días después», el profesor de ciencias convertido en VC. recuerda Pensando que podía brindar un servicio más personal, Hirschhorn naturalmente hizo lo que cualquier amante de los perros emprendedor haría: comenzó su propio negocio de hospedaje de mascotas. La empresa fue exitosa, por decir lo menos; en un año, generó alrededor de $35,000 en ventas. «Comenzamos a darnos cuenta de que si nosotros, que no tenemos experiencia real, podemos hacer esto, entonces casi cualquiera puede hacerlo», dice.

En aquel entonces, la economía compartida, o lo que entonces se conocía como «consumo colaborativo», todavía estaba en pañales, pero Hirschhorn la reconoció como una gran oportunidad. En marzo de 2012, lanzó DogVacay, un servicio en línea que conecta a los dueños de mascotas con cuidadores en Los Ángeles y San Francisco; para el verano siguiente, se expandió a varias otras ciudades de EE. UU. y Canadá. Hoy, el sitio web registra más de $70 millones en ventas anuales y tiene como objetivo reducir significativamente la dependencia de las perreras tanto como Airbnb ha captado millones en ingresos de la industria hotelera.

El costo de alojar a una mascota con DogVacay es de alrededor de $30 por noche, y la puesta en marcha cobra una tarifa de transacción del 20 por ciento. Eso es generalmente más barato que las perreras, que oscilan entre $ 25 y $ 45 por noche según su ubicación, según la farmacia de mascotas PetCare Rx. además de perros, DogVacay proporciona niñeras para gatos, así como para mascotas domésticas menos comunes, como chinchillas, hurones e incluso pollos.

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DogVacay es la última de una serie de nuevas empresas tecnológicas que apuntan a la industria tradicional del cuidado de mascotas, y la oportunidad de mercado es excelente. En 2016, los estadounidenses gastaron aproximadamente $ 60 mil millones en sus mascotas, según la firma de investigación IBISWorld, que espera que esa cifra aumente en un 7 por ciento anual hasta 2021. Además del alojamiento y el aseo más estándar, las nuevas empresas ahora ofrecen productos y servicios de nicho. incluyendo rastreadores de actividad física portátiles, consolas de juegos e incluso muñecas sexuales. (Si su canino no puede dejar de jorobar los muebles, considere comprarle un juguete inflable del minorista en línea francés Hot Doll).

Los inversores están de acuerdo en que el futuro de la industria es brillante. «Hay una macrotendencia de que los estadounidenses tienen hijos más tarde en la vida, y relacionado con eso es que hay más perros que niños en los EE. UU.», señala Ben Ling, socio inversor de Khosla Ventures que ha invertido en DogVacay. «Entonces, a menos que esa tendencia se revierta materialmente, es un hecho que [pet tech] llegó para quedarse, no es una moda pasajera».

Aunque incluso Hirschhorn admite que algunas tecnologías para mascotas no son más que «artilugios tontos» (piense en dispositivos dispensadores de golosinas equipados con una cámara web), muchas empresas han atraído últimamente la atención de los capitalistas de riesgo. Entre 2012 y 2016, se invirtieron hasta $486 millones en el sector global de tecnología para mascotas en 172 acuerdos, según datos de CB Insights. DogVacay ha recaudado más de $47 millones hasta la fecha, de inversionistas que incluyen a Andreessen Horowitz, First Round Capital y Benchmark Capital.

«2016 fue un año sólido para la financiación de tecnología de mascotas», señala Alex Paci, analista de la industria tecnológica de CB Insights. «Los inversores están apostando por las primeras empresas en el espacio y claramente ven una promesa».

Una plataforma compleja

Por supuesto, al igual que muchas empresas jóvenes en la economía colaborativa, DogVacay enfrenta importantes obstáculos, incluido el manejo de su rápido crecimiento. La empresa facilita hasta 40 000 estancias de mascotas por noche y cuenta con más de 60 000 anfitriones registrados en su plataforma. «Es un modelo de negocio simple, pero su gestión real es extraordinariamente intensa», dice Hirschhorn.

En este punto, la startup ahora tiene más de 100 empleados, muchos de los cuales son ingenieros encargados de refinar continuamente la plataforma. Por ejemplo, el dueño de una mascota puede buscar un cuidador que tenga experiencia con condiciones específicas, por ejemplo, una mascota que tenga ansiedad por separación, y que esté disponible en ciertas fechas.

Desafortunadamente, las manzanas podridas pueden pasar, a pesar de un riguroso proceso de investigación que involucra verificaciones de antecedentes y seminarios de capacitación en línea. En agosto de 2016, una pareja de Oakland quedó devastada al enterarse de que su perro de seis años, Pippen, había muerto mientras estaba al cuidado de una niñera de DogVacay, que había dejado al animal en un automóvil caliente. «En situaciones como esa, hacemos todo lo posible para ayudar a nuestros clientes a superarlo», dice Hirschhorn, y agrega que el cuidador fue expulsado inmediatamente del sitio. DogVacay también ofrece un seguro para mascotas, que cubre hasta $25,000 por cualquier tipo de accidente o lesión que sufra una mascota durante su estadía.

La empresa se enfrenta a una dura competencia, incluso de Rover.com, el servicio de cuidado de mascotas de Seattle que, según se informa, genera más de 100 millones de dólares en ventas anuales. Hirschhorn dice que no le preocupa, dado que otras nuevas empresas representan un pequeño porcentaje del mercado general de cuidado de mascotas.

«Ni siquiera vemos necesariamente [other sites] como competidores», dice. «Todos estamos trabajando para lograr la misma misión de hacer que tener un perro sea más fácil. Para mí, el competidor es la perrera local, o tu vecino, o tu mamá».

Hirschhorn se negó a comentar si DogVacay es rentable, aunque la compañía dijo el año pasado que espera estar en números rojos en 2017. Más allá de este año, planea enfocarse en expandir su negocio principal, que ahora opera en los EE. UU. y en partes de Canadá. La startup también se expandió recientemente para incluir paseos de perros y guarderías, y pronto planea asociarse con rastreadores de actividad física portátiles, para que los propietarios puedan controlar la temperatura corporal, la respiración y la frecuencia cardíaca de Fido.

El éxito de la compañía ha sido una buena noticia para Rocky, la temible goldendoodle, que ya no tiene que pasar su tiempo en perreras. Hirschhorn, hablando durante sus vacaciones en la República Dominicana, dice que actualmente está alojada con una niñera de DogVacay. «Por las fotos que tengo de Rocky en la playa, en una caminata y desmayada en su cama», agrega, «estoy bastante seguro de que se está divirtiendo tanto en las vacaciones como nosotros».

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