«Toma, párate en eso», dice Kyle Wiens, colocándose frente a su visitante y alcanzando el interruptor. Luego viene el zumbido eléctrico, seguido por la sacudida suave y el suelo retrocediendo. Es un elevador de automóviles, grado mecánico, rescatado de un concesionario, reinstalado en una plataforma de concreto en el patio trasero de Wiens en Atascadero, California.

Wiens, que viste vaqueros, una camisa a cuadros, gafas con montura de acero y el tipo de corte de pelo que uno se haría con unas tijeras sin filo, tiene unos dos acres en pendiente sobre una elevación que da a la autopista US 101, a mitad de camino entre Los Ángeles y San Francisco. Las altas colinas más allá están verdes por las lluvias torrenciales de este invierno. Hay una casa principal de estuco, una dependencia prefabricada, un gallinero, un patio con una parrilla monstruosa y un cobertizo de trabajo que alberga motocicletas, motos de cross, kayaks, trajes de neopreno, un generador, un compresor, un soplete de soldadura, martillos, llaves inglesas, y taladros, así como varias pilas pequeñas de equipos desmontados: sus muchos trabajos en progreso. El ascensor está justo fuera del cobertizo. Wiens lo usa para trabajos que la mayoría de la gente delegaría en un profesional, como cambiar la transmisión de un camión. Y para emociones baratas: «¡Es genial!»

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También está ahí porque arreglar cosas es el trabajo de su vida. Wiens, de 33 años, es cofundador y director ejecutivo de iFixit, una empresa cuya misión, dice, es «enseñar a todos cómo arreglarlo todo». En el sitio web de iFixit hay una amplia biblioteca de conjuntos de instrucciones paso a paso que cubren, bueno, veamos: cómo ajustar los frenos, reparar un tanque de combustible con fugas en una motocicleta, ubicar el sensor del parachoques en una aspiradora Roomba, desatascar un papel una trituradora, volver a colocar una suela en un zapato, encender un fuego sin fósforo, rellenar un rasguño en la lente de un anteojo, instalar un nuevo estante para levantar pan en una tostadora emergente, reemplazar una bobina de calentamiento en un hervidor eléctrico y… La especialidad de iFixit: realizar todo tipo de reparaciones delicadas en computadoras portátiles y teléfonos celulares Apple dañados. Más de 25.000 manuales en total, que abarcan más de 7.000 objetos y dispositivos. El año pasado, según Wiens, 94 millones de personas en todo el mundo aprendieron cómo restaurar algo para que funcionara en las mejores condiciones con la ayuda de iFixit, lo que, francamente, fue un poco decepcionante. El objetivo de Wiens era de 100 millones.

Parte del conocimiento almacenado en el sitio web de iFixit se produce internamente. La mayoría proviene, al estilo wiki, del mundo en general. De cualquier manera, la información siempre es gratuita. No tienes que registrarte. No hay publicidad. IFixit obtiene alrededor del 90 por ciento de sus ingresos de la venta de piezas y herramientas a personas que no sabrían qué hacer con ellas si iFixit no estuviera también regalando tanta información valiosa. El resto proviene de la licencia del software que iFixit desarrolló para escribir sus manuales en línea y de la capacitación de técnicos de reparación independientes, unos 15,000 hasta ahora, que confían en iFixit para administrar sus propios negocios.

«Impactamos la economía de una manera mucho más grande de lo que nos capturamos a nosotros mismos», admite Wiens. Él está bien con eso. Así es como llegas a todos ya todo. Pero es un negocio real. Con 14 años, 125 empleados, cinco veces galardonado con Inc. 5000 y con un crecimiento del 30 % año tras año, iFixit superó los $21 millones en ventas en 2016 y genera ganancias constantes. «Regalamos mucho gratis», dice el cofundador Luke Soules, de 32 años. «Nos gusta eso, y todavía funciona, incluso si solo una fracción de esas personas nos da dinero».

Considere cómo nosotros, como consumidores, nos relacionamos con nuestros aparatos y artilugios electrónicos. No podemos vivir sin ellos, pero no tenemos más idea de lo que sucede debajo de sus brillantes exteriores que la que tenían los simios sobre el monolito en 2001: Una odisea del espacio. Cuando se rompen, nos sentimos impotentes; queremos uno nuevo de inmediato. Pero hay consecuencias por consumir de esa manera: consecuencias ambientales, ya que nuestra tecnología tóxica descartada se abre paso en vertederos y basureros; consecuencias sobre los recursos, ya que los suministros finitos de elementos cruciales como el iridio se consumen y desechan rápidamente; consecuencias económicas, ya que vaciamos imprudentemente nuestros bolsillos para seguir el ritmo de lo último y lo mejor; y consecuencias humanas, a medida que nos sentimos cada vez más frustrados por los objetos mágicos de los que dependemos.

IFixit y su noble misión pueden no parecer una gran amenaza para nadie, y mucho menos para la compañía más rentable del planeta, pero Apple ha estado observando cuidadosamente a iFixit. A Apple no le gusta iFixit, porque iFixit escribe sus propias versiones internas de los manuales de reparación ultrasecretos de Apple y los comparte con todos los interesados. Vende piezas equivalentes a Apple diseñadas por ingeniería inversa y las empaqueta con picos, pinzas, spudgers (pequeños cinceles de plástico) y destornilladores diseñados a medida en kits asequibles con todo lo que necesita. Trabajando con iFixit, puede reemplazar una pantalla rota o una batería quemada por mucho menos que si tuviera que llevar su problema a una tienda de Apple, lo que podría no ser una opción para usted de todos modos, dependiendo de dónde viva. Además, iFixit no intentará venderte un teléfono nuevo. (Apple ignoró las repetidas solicitudes de comentarios para esta historia).

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Por otra parte, a iFixit tampoco le gusta Apple. En la sede de iFixit en San Luis Obispo, California, el reciclaje va en botes etiquetados con el logotipo de iFixit (se asemeja a una cabeza de tornillo Phillips), mientras que los botes con el logotipo de Apple son para la basura. En ocho legislaturas estatales de todo el país, las dos compañías están luchando por las llamadas leyes de derecho a la reparación (ver «Tienes que luchar por tu derecho a la reparación», a continuación) que, si se aprueban, aflojarán la estricta ley de cuna de Apple. control total sobre todo lo que vende y consume sus estupendos ingresos por reparaciones. Apple no informa cuán grandes son los ingresos por reparación, pero la revista comercial Semana de garantía estima que un representante de eso, las ventas del programa de reparación de garantía extendida de Apple, AppleCare, le proporcionó a la compañía la asombrosa cantidad de $ 5.9 mil millones en todo el mundo en 2016. «Es el programa de garantía extendida más grande del mundo», dice Semana de garantía editorEric Arnum. «Más grande que GM. Más grande que Volkswagen. Más grande que Best Buy o Walmart».

IFixit no estaría aquí si no fuera por Apple y todo lo relacionado con él: su innovación, su ubicuidad y su arrogancia. IFixit es básicamente un parásito si lo piensas de esa manera. O tal vez un pez piloto, nadando con el tiburón y subsistiendo con sus sobras. Sin embargo, eso no comienza a captar la totalidad de la misión radical de esta empresa, o la ambición de sus fundadores, sobre los cuales Wiens ha dedicado mucho tiempo a reflexionar.

«Estoy realmente preocupado por la transición de la sociedad a un mundo en el que no entendemos qué hay en nuestras cosas», dice. «Donde tenemos miedo a la ingeniería, miedo a los hechos, miedo a los ajustes. Cuando tomas algo como un teléfono o una grabadora de voz y lo desarmas y lo entiendes lo suficiente como para poder arreglarlo, un interruptor se enciende en tu cerebro. Pasas de ser solo un consumidor a ser alguien que en realidad es un participante». Esto puede no ser tan bueno como tener su propio elevador de autos en el patio trasero. Pero aún así, es bastante genial.

Wiens y Soules crecieron en Oregón, pero no se conocieron hasta que llegaron a la Universidad Estatal Politécnica de California, donde el lema es «Aprender haciendo». Eso fue en 2003, y han estado juntos desde entonces: como amigos, compañeros de cuarto, socios comerciales al 50-50 y compañeros de kayak en el río. (Cuando Wiens anunció que se casaría, sus otros amigos le dijeron que primero tendría que divorciarse de Soules). Wiens habla más que Soules y duerme menos; es la cara pública de iFixit, su principal explicador y gran estratega. Soules supervisa las operaciones y administra la cadena de suministro de iFixit en China; también es piloto y clarinetista. En Cal Poly, se unieron por su geekismo compartido. «Lo recuerdo yendo a casa para las vacaciones de Navidad», dice Soules. «Tenía una computadora de escritorio grande y anticuada. La trajo con él en el tren».

La otra computadora de Wiens era una Apple iBook G3, la computadora portátil con curvas y color caramelo conocida como la «Mac del asiento del inodoro». Se le cayó un día y se rompió. Wiens no se inmutó. Cuando eran niños, él y su hermano siempre desarmaban y volvían a armar radios viejos y electrodomésticos de cocina que su abuelo les compraba en Goodwill. Él «pasó su vida haciendo y manteniendo cosas», escribió Wiens sobre su abuelo en un ensayo de elogio publicado en El Atlánticoel sitio web de en 2013; instruyó a Wiens en la guerra contra la «entropía: la segunda ley de la termodinámica que garantiza que todo eventualmente se desgastará»; y lo envió a la universidad con un juego de herramientas y un soldador.

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Wiens necesitaba un manual de reparación de G3. Buscó en vano en línea. Apple no comparte ese conocimiento con sus clientes. Eso lo molestó. Era su computadora, después de todo. Comprado y pagado. ¿Por qué no debería tener acceso a su funcionamiento interno? «Esto no se mantendrá», recuerda haber pensado Wiens, y así nació la idea de un negocio.

Wiens y Soules lo resolvieron durante los siguientes años. Inicialmente, pensaron que escribirían sus propios manuales de reparación y los venderían, pero, primera lección, la información es difícil de vender. (Nadie pagaría por los artículos o videos de eHow, tampoco.) Las piezas y herramientas, por otro lado, no lo son, por lo que Wiens y Soules se convirtieron en revendedores en línea, limpiando los estantes de destornilladores en Sears, ordenando piezas difíciles de conseguir. de catálogos y llenando pedidos, como Michael Dell, desde su dormitorio. Llamaron a su incipiente empresa PowerBook Fixit, hasta que Wiens se asustó de que Apple pudiera perseguirlos por infracción de marca registrada. A continuación, probaron PBFixit, que tampoco funcionó. «La gente pensó que significaba mantequilla de maní», dice Soules. Aún así, vino gente. «No ganamos dinero nuestro primer mes», dice Wiens. «Ganamos dinero nuestro segundo mes. Y hemos ganado dinero desde entonces».

Se alojaron juntos, durmiendo en literas para tener más espacio para el inventario. En el segundo año, se mudaron fuera del campus a un apartamento de dos habitaciones y, finalmente, a una casa de tres habitaciones con un garaje para tres autos que servía como almacén de repuestos. Ocuparse de los negocios mientras se mantenía al día con las clases presentaba ciertos desafíos. «Estaba hablando por teléfono con un cliente, tratando de guiarlo en la instalación de su disco duro, y miraba el reloj y pensaba: ‘Tengo un examen parcial en la ciudad en 20 minutos'», dice Wiens. «No puedes decirle eso al cliente». Eventualmente, contrataron ayuda. Un día, un empleado llegó a trabajar a la casa y olvidó su llave, así que forzó la cerradura. El jefe quedó impresionado. «Hasta el día de hoy, todavía enseñamos a abrir cerraduras a los nuevos empleados», dice Wiens. (En ocasiones, iFixit ha vendido juegos de ganzúas de marca a pesar de ciertas complicaciones; es ilegal enviarlos por correo de EE. UU.).

«Al principio, iterábamos con mucho cuidado sobre la experiencia del cliente en torno a las piezas», dice Wiens. «Entonces los clientes decían: ‘Bueno, está bien, pero ¿cómo lo instalamos?’ Así que les escribimos un manual. Y decían: ‘Bueno, está bien, pero no tenemos herramientas’, y les vendimos las herramientas. Y decían: ‘Bueno, las herramientas son demasiado caras’. así que comenzamos a construir kits y simplemente agrupamos las herramientas en el precio de las piezas. Resultó que estábamos haciendo algo que nadie más en el negocio de las piezas hacía».

El año en que se graduaron, 2007, fue el mismo año en que debutó el iPhone, presagiando un cambio dramático en su flujo de ingresos de reparar computadoras a reparar dispositivos portátiles. Lo que había comenzado como un trabajo de medio tiempo ahora era un negocio rentable y de rápido crecimiento. No les proporcionó simplemente dinero para gastar mientras estaban en la universidad, sino que pagó la universidad. También cubrió el pago inicial de la casa de $690,000 en Atascadero que les serviría a lo largo de los años, a veces…

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