Este verano, la tragedia y el activismo posterior crearon una ola de apoyo de los consumidores a las empresas propiedad de negros.

Dr. Michael Carter, Sr. ha estado trabajando para lograr este tipo de apoyo durante mucho tiempo. En 1998, el teólogo fundó Black Wall Street USA, una organización sin fines de lucro que busca establecer distritos económicos urbanos y centros comerciales donde al menos el 50 por ciento de las empresas sean propiedad de negros. BWSUSA hasta la fecha ha establecido 48 distritos de este tipo en los EE. UU. y en el extranjero.

Carter se inspiró para lanzar su organización por un empresario llamado Ottawa «OW» Gurley. A principios de la década de 1900, Gurley desempeñó un papel fundamental en la transformación del distrito Greenwood de Tulsa en el primer «Black Wall Street» al lanzar y administrar muchos de los negocios de Greenwood, ofrecer préstamos para abrir nuevos negocios e incluso entregar la propiedad de algunos de sus negocios establecidos. a otros miembros de la comunidad.

Para Gurley era importante ayudar a otros negros a lograr la independencia económica, dice Carter. «La importancia de lo que hizo fue sostener y solidificar el área a largo plazo para los empresarios negros. Fue un visionario en ese sentido».

Un emprendedor en serie

Nacido en Huntsville, Alabama, hijo de esclavos liberados en 1868, Gurley era un hombre de muchos sombreros. Antes de aterrizar en Tulsa, fue ministro, terrateniente en el sur profundo, educador, empleado de la oficina de correos de EE. UU., miembro de la administración del presidente Grover Cleveland y, por supuesto, empresario.

En 1905, después de que se descubriera petróleo en Red Fork, un pequeño pueblo al sur de Tulsa, Gurley y su novia de la infancia empacaron su casa y tienda general en las cercanías de Perry, Oklahoma, donde habían vivido desde 1893. Se unieron a la miles de estadounidenses compitiendo para aprovechar las oportunidades creadas por el auge petrolero, que luego daría lugar a miles de empresas familiares y una creciente clase media en la región.

Según Randy Krehbiel, un mundo de tulsa escritor y autor que creó el archivo Tulsa Race Massacre del periódico, es una creencia común (aunque imposible de confirmar con registros de propiedad incompletos) que Gurley compró aproximadamente 40 acres en el lado noreste de la ciudad. Krehbiel dice que Gurley decidió vender esas parcelas únicamente a los colonos negros. Su primera empresa inmobiliaria fue una casa de huéspedes para apoyar al creciente número de personas negras que emigraban del sur. El censo de 1920 reportó 8.878 afroamericanos viviendo en Tulsa. En 1921, ese número era de casi 11.000.

La casa de huéspedes eventualmente se convirtió en el Hotel Gurley, y Gurley lanzó nuevos negocios para respaldarlo, incluido un negocio de textiles, tapices y muebles que atrajo el interés internacional. Este era un patrón que Gurley repetiría: cuando veía una necesidad, tendía a satisfacerla, convirtiéndose en proveedor de otros negocios en el área y comenzando nuevos negocios para respaldar sus empresas. «De los 600 negocios en Tulsa, Gurley poseía al menos 100 como resultado de la demanda y la necesidad», dice Carter.

Cualquier cosa que la comunidad necesitara, dice Carter, podían comprarla allí mismo en sus propios bloques. Y debido a la segregación, muchas personas negras trabajaban en el lado blanco de la ciudad, luego regresaban y gastaban su dinero en Greenwood, lo que fortalecía la economía del distrito: «Tenías a los ricos, la clase media, los pobres, todos viviendo en la misma cuadra, y muchas de esas personas que comenzaron en la clase trabajadora, porque vivían allí, terminarían siendo dueños de su propio negocio», dice Carter. «Eso es el resultado de las contribuciones de Gurley».

En otras partes del país, señalan los investigadores, algunas personas negras todavía vivían en condiciones de esclavitud con otro nombre: peonaje. Eso se refiere a la situación en la que muchos esclavos liberados se encontraban atrapados en un ciclo de trabajo sin paga para saldar sus deudas.

Las oportunidades laborales que Gurley y otros como él brindaban a las personas de color en Tulsa eran muy inusuales, dice Krehbiel, y agrega que «en un lugar como Greenwood, podías salir y ganar un salario digno. Si no te gustaba para quién trabajabas , podrías ir por la calle y trabajar para otra persona–[there] había una cierta cantidad de libertad que otros lugares no tenían».

Durante 15 años, Gurley ayudó a construir una ciudad donde las familias negras podían comprar aviones privados y tocar pianos de cola en sus salas de estar. Gurley imaginó distritos económicos como Greenwood en todo Oklahoma en municipios históricamente negros. No se trataba solo de Tulsa, dice Carter, aunque esa ciudad estaba en una posición única para recibir una inyección de fondos e inversiones como un asentamiento más nuevo.

La quema de Greenwood

Los historiadores creen que Gurley habría continuado su misión si la Masacre de Tulsa Race en 1921 no lo hubiera despojado de casi todo lo que poseía. Las cuentas difieren, pero el Informe de disturbios raciales de Tulsa de la Comisión de Oklahoma dice que Gurley tenía un valor de $ 157,783, el equivalente moderno de casi $ 2.3 millones, cuando una turba blanca quemó sus negocios y el resto de Greenwood hasta los cimientos.

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«Mi mejor conjetura es que era una de esas personas que estaban bastante bien el 31 de mayo. Y cuando se despertó el 1 de junio, estaba arruinado», dice Krehbiel.

Los sobrevivientes de los disturbios intentaron reclamar el dinero del seguro y, según el testimonio de Gurley en esos procedimientos legales, los alborotadores blancos aparecieron en su hotel esa mañana, todos con trajes de color caqui: «Me vieron parado allí y dijeron: ‘Será mejor que te vayas». de ese hotel porque vamos a quemar todas estas malditas cosas, mejor saca a todos tus invitados».

La multitud golpeó las puertas inferiores del salón de billar y el restaurante del hotel, y la gente comenzó a huir, dejando atrás sus pertenencias.

«Hubo muchos disparos desde el elevador de granos o el molino, alguien estaba allí con una ametralladora y disparando por Greenwood Avenue», dijo Gurley. «La gente se subió a la escalera que bajaba a la calle y salió en estampida».

La comunidad trató de defender sus hogares y negocios, dijo el sobreviviente WD Williams, hasta que «llegaron aviones lanzando bombas». Luego, la comunidad se quemó, incluidos hoteles, una escuela e incluso casas de ladrillo con personas que probablemente todavía estaban adentro, según Reconstruyendo el país de los sueños por Alfred L. Brophy. El distrito era en su mayoría escombros cuando terminó el motín. Al final, más de 300 personas murieron y, según algunos, más fueron enterradas en fosas comunes. Brophy dice que Gurley se fue de Tulsa y se mudó a California. No hay constancia de que él participara en ningún negocio importante después de ese día y, a pesar de los esfuerzos de reactivación, el distrito de Greenwood no ha vuelto a sus alturas anteriores.

Pero el legado de Gurley ha sobrevivido durante mucho tiempo a su fortuna. En el sitio web Black Wall Street USA, la biografía de Gurley tiene un promedio de 300.000 visitas únicas por día, dice Carter: «Lo que hizo Gurley fue a largo plazo, para las generaciones que nunca lo habrían conocido», dice Carter, llamando al trabajo de Gurley un modelo. para las generaciones futuras: «Él sentó las bases para que nuestra generación lo recogiera y corriera con él».

Conozca al empresario que creó el primer ‘Black Wall Street’

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