En una mañana despejada de octubre en Austin, cientos de personas recorren los pasillos cubiertos de hierba entre media docena de tiendas de campaña blancas, donde los empresarios venden de todo, desde café helado hasta cerámica, golosinas para perros hechas a mano, encurtidos y productos horneados sin gluten. Un puesto vende software de seguridad y otro vende cascos de realidad virtual de madera. En otro, Baker Bros Designs, que vende artículos de papelería y botes de cambio impresos con remolinos de pintura psicodélica, un apuesto joven se presenta y le hace un gesto a su hermano menor, «el artista». Me entrega una tarjeta de presentación que enumera su página de Etsy en caso de que queramos comprar más.

Esto no es un mercado de pulgas hipster. Los vendedores son niños de hasta 5 años. Estamos en los terrenos sombreados por robles de Pease Mansion, también conocida como Woodlawn, un edificio legendario de columnas blancas en lo alto de una colina en el distrito histórico más elegante de la ciudad. La casa pertenece a Jeff Sandefer, un petrolero multimillonario de Texas, y su esposa. Hace tres décadas, comenzó a formar empresarios en la Universidad de Texas; más tarde, él y otros lanzaron la Escuela de Negocios independiente Acton, que ofrece un programa de maestría en administración de empresas. Luego, él y su esposa co-fundaron Acton Academy, una escuela privada de Austin K-12 que ha creado sucursales afiliadas en otras 25 ciudades tan lejanas como Kuala Lumpur; 26 más están programados para abrir este año. También inició, como una rama de esa escuela, Acton Children’s Business Fair, una serie de eventos pequeños pero de rápido crecimiento como el que se lleva a cabo aquí en su casa, donde los niños de 5 a 15 años pasan medio día vendiendo bienes y servicios que crean. .

Hubo 17 Ferias de Negocios Infantiles afiliadas en los EE. UU. en 2016. Sandefer espera que haya 50 este año. «Eso es todo sin relaciones públicas, solo de boca en boca», dice mientras examina la escena en su jardín: 110 puestos atendidos por 230 niños locales, que venderán a unos 2300 clientes. La ternura es evidente: es el puesto de limonada de tu vecindario con esteroides, pero Sandefer ve que sucede algo más importante.

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En los EE. UU., un movimiento naciente está educando a los niños en los preceptos del espíritu empresarial. Solo en Austin, hay fundaciones, programas extracurriculares, programas de verano, clases de secundaria y más. «Recientemente traté de armar una lista de todas las personas en Austin que hacen algo relacionado con el espíritu empresarial juvenil. Tenía tres páginas», dice Leigh Christie, directora ejecutiva de Entrepreneurs Foundation of Central Texas, que ejecuta varios programas para jóvenes, incluido Lemonade Day Austin ( el nombre lo explica), que es la rama local de un programa nacido en Houston que ahora opera en 60 ciudades. Este mes, South by Southwest contará con varias sesiones sobre el espíritu empresarial juvenil y una competencia de lanzamiento de empresas jóvenes.

Uno de los programas más ambiciosos de Austin es lo que se anuncia como la primera pista empresarial de escuelas públicas K-12 del país, en la escuela secundaria David Crockett y sus escuelas primarias y secundarias secundarias. El programa culmina con una clase de incubadora en la que los equipos de estudiantes lanzan negocios y compiten por la financiación, seguida de una clase de aceleración en la que administran los negocios. El programa Crockett, ahora en su segundo año, se inspiró en un programa solo para estudiantes de secundaria de cuatro años en los suburbios de Chicago, en Barrington High School. Los miembros de las comunidades empresarial y educativa de Barrington crearon una organización sin fines de lucro, INCubatoredu, para otorgar licencias de su plan de estudios de clase incubadora a escuelas de todo el país, y más de 60 escuelas en 13 estados se han inscrito.

En un momento en que Mark Zuckerberg y Elon Musk disfrutan del estatus de dioses del rock y las familias se reúnen para mirar Tanque de tiburones, no sorprende que empecemos a animar a nuestros hijos para que se conviertan en creadores de empresas. Es algo poderoso, después de todo. Usted toma las decisiones. Resuelve problemas e inventa cosas. Creas puestos de trabajo.

Como los lectores saben, sin embargo, que el espíritu empresarial no es cosa de niños. Se necesita coraje y resiliencia. La mayoría de los negocios nuevos no lo logran. Durante mucho tiempo se ha sostenido ampliamente que los fundadores nacen, no se hacen, y un estudio reciente realizado por investigadores del King’s College de Londres encontró algunas pruebas genéticas que respaldan esa idea. Ya sea que ese argumento se sostenga o no, la evidencia es escasa, el espíritu empresarial no es para todos, entonces, ¿por qué actuar como tal?

Para Victor Hwang, vicepresidente de emprendimiento de la Fundación Kauffman, la respuesta es simple. El trabajo ha cambiado. Todos debemos convertirnos en empresarios, o al menos como empresarios. «El sistema escolar ha enseñado durante mucho tiempo para los trabajos industriales: cómo encontrar un trabajo, cómo llenar un trabajo. Pero los trabajos de la nueva economía son aquellos en los que tienes que ser emprendedor». El movimiento empresarial juvenil, dice, es «más primitivo que una tendencia popular; es una respuesta a las fuerzas macroeconómicas».

«La idea de trabajar para IBM durante 30 años y obtener una pensión es anticuada», dice Craig Shapiro, superintendente asociado de escuelas secundarias en el Distrito Escolar Independiente de Austin, cargo que asumió después de iniciar el programa Crockett, Student Inc. » Para el año 2020, el 40 por ciento de los trabajos serán de naturaleza empresarial. Sin embargo, tenemos un sistema educativo estilo fábrica que no prepara a los niños» para un mundo así.

Lo que están haciendo Shapiro, Sandefer y los demás líderes de este movimiento empresarial juvenil no parece una educación al estilo de una fábrica. Parece desordenado. A menudo parece dudoso, al igual que las empresas emergentes. A veces, como en la Feria de Negocios para Niños de Acton, parece inspirado. Olvídese de la pregunta demasiado familiar: ¿Se puede enseñar el espíritu empresarial? La que plantean estas nuevas iniciativas es más sutil y mucho más significativa: ¿Se puede aprender el espíritu empresarial y, lo que es más importante, los rasgos que sustentan a los empresarios exitosos?

«Queremos que digan: ‘Oye, vendí algo y gané algo de dinero. Fue divertido y quiero volver a intentarlo'». Jeff Sandefercuya dedicación a educar a los empresarios ha jugado un papel importante en hacer de su natal Austin un actor central en tales esfuerzos.

Cuando Jeff Sandefer era un adolescente en Abilene, su padre petrolero insistió en que pasara un par de veranos haciendo trabajo manual en los campos petroleros. El verano anterior a su último año, estaba trabajando en una cuadrilla de jornaleros que repintaban los tanques de almacenamiento de los campos petroleros. Se dio cuenta de que muchos miembros de la tripulación pasaban solo un tercio de su tiempo trabajando. «Así que se me ocurrió esta idea de iniciar una empresa y contratar a nuestros entrenadores de fútbol americano de la escuela secundaria, que no estaban trabajando en el verano», recuerda. «Tenían las camionetas para transportar el equipo y podían traer a sus jugadores». Crucialmente, decidió pagar por tanque pintado, no por hora. Trabajadores veteranos pintaron una batería de tanques cada tres días. Los entrenadores empezaron a pintar tres al día. «¡Era nueve veces más productivo probablemente a una décima parte del costo de capital!» dice Sandefer. El negocio obtuvo aproximadamente $100,000 en ganancias ese verano, dice.

No fue hasta mucho después que Sandefer, de 56 años, se dio cuenta de que había crecido en un entorno que fomentaba la percepción que hizo posible ese éxito. «Crecí viendo a mi papá hacer negocios en petróleo y gas», dice. «La conversación alrededor de la mesa de la cena era vender y negociar, y solía pensar que todos tenían esa experiencia y sabían lo que hacía». A una edad temprana, acudía a sus vecinos para preguntarles si tenían chatarra que querían sacar de sus garajes y luego organizaba una venta de garaje para venderla. «Yo era un zorro de activos», dice. El instinto persistió: cuando tenía 30 años, ganó 500 millones de dólares desarrollando pozos que los gigantes petroleros consideraban demasiado pequeños para molestarse.

Está discutiendo su camino mientras está sentado en una pequeña mesa de conferencias en la oficina administrativa de la Academia Acton. Cerca hay una estantería repleta de títulos como La puesta en marcha esbeltade Eric Ries, y Clase disruptivade Clayton Christensen, junto a una pila de libros delgados llamados Una guía de campo para el viaje del héroe, que Sandefer escribió con Robert Sirico, un sacerdote católico de Michigan. (Sandefer estaba en la junta del Instituto Acton para el Estudio de la Religión y la Libertad de Sirico, que le dio su nombre a la empresa de Sandefer). El «viaje del héroe» es el término de Sandefer para buscar una «vida con significado», otra frase favorita. Para él, el espíritu empresarial es hacer algo en lo que eres bueno, que disfrutas hacer y que el mundo necesita (o al menos por lo que la gente te pagará). Mucho en la Academia Acton está construido para promover esa búsqueda. Al igual que en una escuela Montessori, los maestros de Acton son guías, de hecho, así es como se llaman, que ponen a los niños a trabajar en proyectos y luego les indican los recursos para resolver los problemas por sí mismos. Esos recursos incluyen juegos de simulación en línea que Sandefer pagó por desarrollar, en los que los jugadores aprenden a detectar cuellos de botella de producción en una fábrica o compiten para vender agua sin entrar en una guerra de precios. (Desarrolló los juegos para su escuela de MBA, pero descubrió que sus alumnos más jóvenes también se benefician de ellos).

Para Sandefer, lo más importante de la Feria Empresarial Infantil es que los niños se presenten y lancen y ejecuten algo por un día. “Queremos que simplemente digan: ‘Oye, vendí algo y gané algo de dinero. Fue divertido y quiero volver a intentarlo’. Esa es la chispa que lleva a todo lo demás».

Una de las historias estudiantiles favoritas de Sandefer es la de Reese Youngblood, una estudiante de octavo grado sobrenaturalmente bien hablada que el año pasado obtuvo una ganancia de $3,000 en la feria de negocios de tres horas vendiendo papelería ilustrada a mano que ella diseñó. En años anteriores, dice, en un salón de clases al otro lado de un patio bien cuidado de la oficina de Acton, dibujó retratos en colores pastel, vendió caftanes, ponchos y bufandas teñidos de añil, y se asoció con su hermano para vender kits de búsqueda del tesoro. «Siempre he sido una artista, eso es justo lo que me gusta hacer», dice ella. «La feria de negocios me ayudó a encontrar formas de vincular el espíritu empresarial y mi pasión por el arte». Ahora vende sus diseños en papelería y diarios en dos boutiques de Austin.

Si bien pocos de la docena de estudiantes de secundaria de Acton que conozco tienen el enfoque singular de Youngblood o su tracción hacia la construcción de un negocio real, lo que están aprendiendo es igual de importante. Tate Staker, un estudiante de séptimo grado, ha participado en la feria durante cinco años, principalmente vendiendo juegos que él diseña. Este año, fue un juego de mesa, Manatee Warfare, y se agotó mucho antes del final del evento, dice Staker. También aprendió sobre la desventaja de temer los costos irrecuperables. «Me costó mucho hacer cada juego: imprimí tarjetas de este sitio web y obtuve cajas y dados», dice. «Así que no compré tanto como pude, y eso me impidió obtener la mayor ganancia posible. Si hubiera comprado más, hubiera sido mejor, pero temía que mis costos irrecuperables fueran demasiado altos». alto.»

Pero los conocimientos específicos de negocios no son realmente el punto, dice Sandefer; el proceso es lo que importa. Cada cuatro a seis semanas durante el año escolar, los estudiantes de Acton emprenden un proyecto diferente, uno es explícitamente empresarial, y cada semana tienen diferentes «entregables» relacionados con el proyecto. Para el proyecto empresarial, esos entregables podrían ser: calcular sus costos por artículo; calcule cuánto de cada material necesitará y cuánto tendrá que vender para obtener ganancias; diseñar el producto; y determine cómo lo probará, empaquetará y comercializará. Trabajando a su propio ritmo, practican materias desde matemáticas hasta arte, así como pensamiento crítico, automotivación y oratoria.

Por supuesto, los estudiantes de Acton provienen de hogares que los impulsan a lograr logros. La familia de Staker se mudó a Austin desde Hawái únicamente para enviarlo a la escuela de Sandefer. Aunque la Feria de Negocios Infantiles está abierta a todos los niños, Sandefer sabe que sus esfuerzos no están alcanzando…

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