Este último año ha sido muy duro para muchas personas. En el mundo de los negocios, ninguna industria ha enfrentado mayores desafíos que las aerolíneas.

Por lo tanto, no fue una sorpresa que en octubre, Southwest Airlines advirtiera que podría tener que dar un paso terrible al que no había recurrido antes en sus 49 años de historia: licencias de empleados.

El CEO de Southwest Airlines, Gary Kelly, dio la advertencia en un mensaje de video para los empleados de Southwest:

  • Primero, prometió que no recibiría ningún salario hasta fines de 2021, y que otros líderes importantes del suroeste aceptarían recortes salariales de hasta el 20 por ciento.
  • Luego, dijo que los empleados no sindicalizados de Southwest también aceptarían recortes salariales temporales del 10 por ciento, pero que a cambio de eso, los empleados no correrían el riesgo de licencias hasta fines de 2021.
  • Finalmente, dijo que estaba pidiendo a los sindicatos de Southwest, incluidos pilotos, asistentes de vuelo y otros, que también aceptaran recortes salariales del 10 por ciento, a cambio de la misma promesa de no despidos ni licencias, también hasta fines de 2021.

En general, dijo Kelly, su objetivo era evitar las licencias, pero que a menos que el gobierno de EE. UU. interviniera, los sindicatos tendrían que enfrentarse a él. Pensé que esto era muy astuto; pudo abogar en contra de las licencias, pero podría decirse que atribuyó la responsabilidad de ellas, si ocurrían, a los sindicatos.

Ahora, aunque siento pena por cualquiera que sea despedido o suspendido en casi cualquier caso, me hizo pensar en otros tiempos difíciles en la historia de las aerolíneas y en cómo había reaccionado Southwest en ese momento.

Por ejemplo, hace casi 20 años, las aerolíneas enfrentaron otra crisis a raíz de los ataques terroristas del 11 de septiembre de 2001. Agrupando a Southwest con un pequeño grupo de otras compañías que se negaron a considerar despidos o licencias, semana empresarial (ahora Bloomberg) escribió:

No es altruismo en el trabajo. Más bien, los ejecutivos de las empresas que no permiten despidos argumentan que mantener sus filas, incluso en tiempos terribles, genera una lealtad feroz, una mayor productividad y la innovación necesaria para permitirles recuperarse una vez que la economía se recupere.

Y como el poste de washington señaló, en el mismo lapso de tiempo:

Sí, esto es Southwest Airlines, que está volando casi alegremente después de los ataques terroristas del 11 de septiembre. No hay despidos de personal, no hay recortes importantes de vuelos… no hay predicciones nefastas de los mandamases de la compañía sobre una bancarrota inminente. Sólo sonrisas, cacahuetes gratis y chistes tremendamente cursis.

Realmente, los cacahuetes se acabaron, pero la política de no despidos perduró.

Southwest en realidad llegó tan lejos como para emitir avisos WARN legalmente requeridos en noviembre, advirtiendo sobre despidos futuros específicos. Cuando cubrí esto en ese momento, cerré escribiendo:

Me encantaría poder escribir en unos meses que Southwest logró mantener su racha de 49 años sin licencias.

Unos meses más tarde, por supuesto, la situación se resolvió, no por las concesiones sindicales, o por el hecho de que Kelly retrocediera, sino porque (por improbable que pareciera en octubre o noviembre), el gobierno de hecho aprobó otro proyecto de ley de estímulo, incluyendo dinero para las aerolíneas.

El nuevo proyecto de ley de estímulo que aprobó el Senado durante el fin de semana también incluye dinero adicional para las aerolíneas.

(Southwest no es el único que ha evitado las licencias durante la pandemia; Delta Air Lines también logró hacerlo. Sin embargo, United y American dieron licencia a unos 15,000 empleados cada uno durante ese período).

Retrocediendo, este es un ejemplo de por qué siempre sugiero que los líderes empresariales de cualquier industria deberían prestar atención a las aerolíneas. Son negocios de productos básicos, venden el mismo producto y tratan sin cesar de encontrar formas de diferenciarse.

A veces es centrándose en las rutas. A veces, se trata de agregar una pulgada adicional de distancia entre asientos en clase económica o de modificar otros pequeños puntos en sus modelos de precios.

A veces, al menos en el caso de Southwest, es encontrando una ventaja adicional en la contratación y retención al pregonar una historia de medio siglo de no tener recortes de empleo involuntarios.

Entonces, pregúntese, ¿cuál es el equivalente en su negocio? ¿Cómo agregas una pulgada extra a tus asientos, metafóricamente? O bien, ¿cuál es la racha que tienes de la que puedes hablar un poco más alto?

¿Cuál es el punto de venta adicional, no fácilmente cuantificable, que puede usar con empleados, empleados potenciales y clientes, el «positivo negativo» en el que quizás ni siquiera piense de inmediato, pero que pulió su reputación?

Puede que no siempre tenga sentido económico a corto plazo, pero puede tener mucho sentido en términos de reputación.

Es una buena noticia que Southwest haya podido mantener su racha después de casi 50 años. Y, por el bien de los empleados, las empresas estadounidenses y la economía, me alegro de poder escribir sobre ello.

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Las opiniones expresadas aquí por los columnistas de Inc.com son propias, no de Inc.com.

Después de casi 50 años, Southwest Airlines acaba de compartir muy buenas noticias

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