Cuando Josh Luber, co-fundador de StockX, estaba en sexto grado, comenzó su primer negocio: vender Bubblicious a sus compañeros de clase. Encubiertamente, porque no se les permitía mascar chicle en la escuela.

«Fue un gran negocio», dice. «Buenos márgenes. Solía ​​saltar la cerca detrás de mi casa, ir a la tienda de comestibles Acme y comprar cuatro paquetes de chicles por $ 1. Cada paquete tenía cinco piezas y podía venderlas a veinticinco centavos cada una».

Como muchos niños de los años 80 y 90, Luber también idolatraba a Michael Jordan. Tenía 6 años cuando Nike lanzó los primeros Air Jordan, y rogar a su madre por un par se convirtió en un estribillo constante. (Su respuesta: un no constante). Después de la universidad, después de cobrar algunos cheques de pago de su trabajo en la tienda de muebles, fue a Foot Locker y gastó $ 125 en un par de Air Jordan 11 Concord: blusas de tela blanca, medias negras brillantes, suelas ondulantes de color topo.

Las zapatillas eran más que una declaración de moda. Para Luber, esa compra inició una búsqueda para comprender y capitalizar la economía del universo de zapatillas de deporte de $ 130 mil millones, particularmente aquellas que se lanzan en cantidades limitadas, generalmente diseñadas en colaboración con atletas o músicos de la época.

Casi dos décadas después, Luber se sienta en una oficina en la esquina de la sede de StockX en el centro de Detroit, el mercado de reventa que cofundó en 2015, que pasó de ser una idea fantástica sobre construir un «mercado de valores de cosas» a una empresa de casi 1.000 empleados, valorados en más de 1.000 millones de dólares. Gracias a Internet, la cultura sneakerhead ha pasado de ser redes locales de aficionados a convertirse en un negocio global en auge. Impulsado por coleccionistas que ven las zapatillas raras como activos de inversión o una forma de ganar dinero rápido, por ejemplo, vendiendo un par de zapatillas de $ 125 agotadas por tres veces más, el mercado de reventa de zapatillas y ropa de calle en América del Norte se estima en $ 2 mil millones, según la firma de inversión Cowen, y se proyecta que alcance los $ 6 mil millones para 2025.

Luber, de 41 años, parece un patinador que fue lanzado desde el aire a una oficina. Lleva gorras de béisbol, camisetas rotas y sudaderas con capucha. Su oficina es un santuario de las piedras angulares de la década de los 90 que definieron su juventud: la superficie de su escritorio está incrustada con tarjetas de béisbol de Ken Griffey Jr. y salpicada de figuritas (Bart Simpson en una esquina, Homer en otra). Dos estantes de metal negro mate exhiben filas de zapatillas de deporte como nuevas, una galería giratoria seleccionada de la colección de Luber de más de 400 pares.

Se estima que el mercado de reventa de zapatillas y ropa de calle en América del Norte es de 2.000 millones de dólares.

Señala un par de zapatillas altas de malla color bermellón: Yeezy Red Octobers, el último diseño que Kanye West produjo para Nike antes de mudarse a Adidas. «Ese es probablemente el zapato más caro aquí. Cuestan alrededor de $ 5,000, pero no los he usado», dice. «Técnicamente son de la compañía. Si los uso, tengo que pagar por ellos».

Esas son las reglas en StockX. Pero el caso es que Luber ya no los fabrica. Después de desempeñarse como director ejecutivo y rostro público de la compañía durante más de tres años, perdió su título de director ejecutivo en junio. Fue entonces cuando Scott Cutler, quien anteriormente ayudó a dirigir eBay, StubHub y la Bolsa de Valores de Nueva York, se hizo cargo.

Para muchos fundadores, la perspectiva de ceder el control es lo que alimenta las pesadillas. Una vez, todos en la empresa le reportaban a Luber, y fue su visión, en gran parte, lo que impulsó a la empresa a donde está hoy. Ahora «básicamente nadie» le reporta, dice, aunque desarrolla nuevas líneas de negocios. Y sigue siendo la cara de StockX; todavía viaja por el mundo hablando de ello. En cierto modo, es el trabajo de sus sueños: sin una agenda estricta, puede volverse loco con zapatos nuevos y cromos de béisbol más que nunca. Puede llegar tarde. Pero, ¿es esto con lo que sueña un estafador nato?

Desde el comienzo, una gran parte del trabajo de Luber consistía simplemente en explicar qué es StockX. Parte eBay, parte Amazon, la compañía es un catálogo en línea de zapatillas, ropa de calle, bolsos, relojes y chucherías coleccionables que, al igual que el mercado de valores, permite a los compradores y vendedores determinar el precio de cada producto. La empresa implementa una estrategia de doble subasta, que permite a los compradores realizar ofertas (el máximo que están dispuestos a pagar) y a los vendedores solicitar (el mínimo al que están dispuestos a vender). Si la oferta es al menos tan alta como la demanda, entonces se ejecuta la transacción. StockX cobra una comisión del 9,5 al 14,5 por ciento de cada venta, y en 2019 negoció transacciones por valor de más de mil millones de dólares.

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La consistencia es clave. A diferencia de eBay, donde un par de Air Jordans puede aparecer con una foto de los zapatos en la caja y otro puede aparecer con los zapatos junto a un gato, StockX mantiene una sola página de listado para cada modelo de zapatillas que vende. Es la diferencia entre buscar sofás en Craigslist y buscarlos en Crate & Barrel. Los más de 100 autenticadores de la compañía examinan los productos en más de una docena de formas, incluida una prueba de olor, para garantizar su legitimidad. Las falsificaciones abundan en el mundo de las zapatillas deportivas, y la etiqueta de autenticidad de StockX es tan respetada que las fábricas que producen falsificaciones ahora también fabrican etiquetas falsificadas «certificadas por StockX».

StockX se ocupa solo de zapatillas sin usar, lo que significa que un par de Nike comprados a través de StockX deben llegar en su caja original, tan impecables como si se compraran nuevos en Foot Locker. Excepto que la locura por las zapatillas de deporte de edición limitada se ha intensificado hasta el punto de que no es fácil conseguirlas en Foot Locker o en cualquier tienda tradicional. El día del lanzamiento, las filas salen de las tiendas y muchas de las personas que esperan son representantes de otros o flippers. Para las empresas de zapatillas, por supuesto, esa escasez es intencional. Como dice Luber, «Ellos entienden que si hacen un par más, podrían vender 10 menos», sin mencionar sacrificar toda la exageración. Lo que Luber reconoció fue que, cuando la oferta es artificialmente baja, el precio minorista se vuelve arbitrario, ya que no se basa en una verdadera dinámica de oferta y demanda. “Si un zapato que se vende al por menor por $150 vale $1,000 en nuestro sitio, no hay necesidad del concepto de precio de venta”, dice Luber. «Solo hay precio de mercado».

Luber explicó cómo una guía de precios de zapatillas podría incentivar a las personas a crear carteras de zapatillas, como carteras de acciones. Le devolvieron la mirada, estupefactos.

Por un lado, el concepto de Luber se limita a trabajar solo en categorías de productos seleccionados: «bienes no básicos de alto valor», en palabras del profesor de economía de la Universidad de California, Berkeley, Steve Tadelis. «No es escalable». Pero el volumen de mercancías que se compran y venden en StockX no muestra signos de desaceleración. Y habiendo demostrado que el concepto de bolsa de cosas es al menos viable, el pasado mes de enero la compañía comenzó a experimentar con una ingeniosa expansión: productos originales desarrollados y vendidos exclusivamente en StockX. Su primera IPO (oferta inicial de productos), un par de diapositivas creadas por el célebre joyero Ben Baller, se vendió por entre 181 y 260 dólares. La segunda oferta pública inicial de StockX, tres pares de zapatillas diseñadas con Adidas, salieron a la venta en octubre. «Para 2021, debería ser, todos los lunes, aquí están las cinco OPI que se llevarán a cabo esta semana», dice Luber. Estas OPI, cree, son el futuro del comercio electrónico.

era 2012 cuando Luber comenzó a jugar con la idea de que se convertiría en StockX. Después de obtener títulos en derecho y negocios en la Universidad de Emory, fundó dos empresas: un servicio similar a Geek Squad que terminó vendiendo y un servicio de gestión de empleados en línea que fracasó, y luego consiguió un trabajo en IBM en Nueva York. Ciudad. No es exactamente el tipo corporativo que usa punta de ala, comenzó a trabajar en proyectos al margen. Uno de ellos se llamaba Campless, un Kelley Blue Book en línea para zapatillas deportivas que rastreaba los precios de reventa en eBay. Fue la primera base de datos de este tipo, y mientras la creaba, llegaron correos electrónicos y tweets de otros entusiastas de los datos y fanáticos de las zapatillas deportivas que ofrecían ayuda. Para 2015, Luber había acumulado un ejército voluntario de colaboradores del sitio web. Se quedaba despierto hasta las 4 am trabajando en Campless y se presentaba a trabajar en IBM cinco horas después.

No tenía idea en ese momento, pero tenía un fanático en un multimillonario a 600 millas de distancia. Dan Gilbert, el cofundador de Quicken Loans con sede en Detroit y propietario de los Cleveland Cavaliers, había notado que sus hijos adolescentes pasaban mucho tiempo en eBay, pujando por zapatillas. Le comentó esto a Greg Schwartz, quien fundó una aplicación de calendario en la que Gilbert había invertido. «Comenzó a hablar sobre la mecánica de los mercados bursátiles: por qué son más eficientes y poderosos que las subastas como eBay o la consignación», recuerda Schwartz. “Luego dijo: ‘Creo que la primera categoría podría ser zapatillas de deporte’. Creí que bromeaba.»

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Gilbert finalmente convenció a Schwartz de que el «mercado de valores de las cosas» podría ser una cosa, y Schwartz convenció a Gilbert de que necesitaban un verdadero aficionado a las zapatillas al mando. «No hay forma de que podamos lanzar esto si la persona que dirige la empresa usa mocasines», le dijo a Gilbert.

Luber había hablado con muchas empresas que querían usar los datos de Campless cuando Gilbert y Schwartz llamaron, en marzo de 2015. Las conversaciones nunca llegaron a ningún lado y él se preparó para más de lo mismo. Pero la mañana después de esta llamada, Gilbert y Schwartz se ofrecieron a llevarlo a un juego de los Cavaliers para continuar la conversación. «Realmente no pensé mucho en eso», recuerda Luber. «¿Pero ir a un juego con el dueño de los Cavs? Absolutamente».

La esposa de Luber tenía 39 semanas de embarazo. Su plan era volar a Cleveland por la mañana, ir al juego de las 3 pm y volar de regreso a Filadelfia, donde vivían él y su esposa, esa noche. Trajo consigo una hoja de papel que exponía su gran visión para Campless, la misma copia impresa que había llevado a todas sus reuniones anteriores. Explicó cómo una guía de precios de zapatillas podría incentivar a los usuarios a crear carteras de zapatillas, como carteras de acciones, y la lógica de establecer un mercado de valores para zapatillas. Se lo mostró a Schwartz y Gilbert después del partido. Ellos le devolvieron la mirada, estupefactos. «Tenemos que llevarte a Detroit», dijo Schwartz.

Luber le envió un mensaje de texto a su esposa: «Por favor, no te pongas de parto». Le envió un mensaje de texto a su jefe en IBM: «No me presentaré en el trabajo mañana, lo siento». Un día se desangraba al siguiente, y el trío aún necesitaba más tiempo. Luber le envió un mensaje de texto a su esposa nuevamente: «Por favor, no me mates». Llevaba la misma ropa durante tres días. Llegó a casa a la 1 am del martes por la noche, su esposa lo esperaba despierta. «Oye, creo que nos vamos a mudar a Detroit», dijo.

Ella dio a luz tres días después. («Fue nuestro segundo hijo», dice Luber. «No creo que lo hubiera hecho con el primero».) Gilbert y Schwartz adquirieron Campless en dos meses, y StockX se lanzó en febrero de 2016 con los tres hombres como co-fundadores.

Cuando empieces una empresa y tienes un cofundador multimillonario, cambia mucho», dice Luber. (Gilbert, que se está recuperando de un derrame cerebral, no pudo comentar para esta historia). «Greg y yo no tuvimos que gastar la mitad de nuestras vidas por ahí recaudando fondos. Podríamos centrarnos en el negocio real». Luber y Schwartz sabían que estaban en algo en septiembre, cuando Nike volvió a lanzar un popular par de Air Jordan 1 y el volumen de productos vendidos a través de StockX pasó de 50 por día a 300.

Los fundadores decidieron buscar inversiones externas en 2017. Una de las personas a las que se acercaron fue Scott Cutler, quien entonces era el director ejecutivo de StubHub, el mercado secundario de boletos, y ya actuaba como asesor informal de StockX. En 2016, el día en que StockX emitió su primer comunicado de prensa, Cutler envió un mensaje de LinkedIn a Luber detallando su experiencia ejecutiva en StubHub, eBay y NYSE. «Creo que esto es realmente…

El fundador de StockX convirtió su pasatiempo en un negocio de mil millones de dólares en 3 años. Luego entregó las riendas. ¿Ahora que?

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