Hay un común narración que se desarrolla la primera vez que compras el jabón mágico del Dr. Bronner. Comienza en la tienda, donde las botellas, con sus etiquetas de colores brillantes y llenas de texto, se alinean como panaceas de algún curandero trastornado. Coges uno. Más tarde, en la ducha, llega una curiosa sensación de hormigueo después de haber enjabonado las partes inferiores. Ahí es cuando vuelves a alcanzar la botella para leerla más de cerca.

Hay citas de Mao, Jesús, Hillel, Einstein y George Washington, entre otros. Hay algo llamado Moral ABC, que parece ser una filosofía para unir a todos los humanos en Spaceship Earth. Hay muchos desvaríos religiosos, una generosa dosis de signos de exclamación e instrucciones para limpiar tu «mente-cuerpo-alma-espíritu al instante».

Ahora tienes más curiosidad que nunca. Y si lees lo suficiente de la etiqueta y pasas a Google Dr. Bronner después de que te hayas secado con la toalla, descubrirás la historia del difunto Emanuel Bronner, que se lee como una ficción bizarro. (Lo abordaremos en breve). Esa historia es solo el comienzo.

La historia de Bronner también es la historia de la marca de jabón líquido y en barra orgánico más vendida en América del Norte. Dr. Bronner’s obtuvo más de $44 millones en ventas en 2011. Ha crecido más del 1000 por ciento en los últimos 12 años. El presidente de la compañía desde 1998, David Bronner, de 38 años, es un activista de la marihuana con cola de caballo que conduce un Mercedes arcoíris que funciona con grasa de papas fritas. David es nieto de Emanuel Bronner y, junto con su hermano menor, Michael, ha convertido a Dr. Bronner’s en una marca reconocible al instante y pionera en negocios sostenibles, desde su cadena de suministro orgánica y de comercio justo integrada verticalmente hasta su altamente prácticas laborales progresistas, todo sin gastar un centavo en publicidad.

Al permanecer independiente en un momento en que otras marcas hippies de cuidado personal como Burt’s Bees y Tom’s of Maine han sido compradas por importantes empresas de bienes de consumo (Clorox y Colgate-Palmolive, respectivamente), Dr. Bronner’s ha podido perseguir un tipo de pureza radical que desafía la lógica comercial convencional.

Pero primero, algunos antecedentes.

Emanuel Bronner fue un maestro jabonero judío de tercera generación del pequeño pueblo de Heilbronn, Alemania. (La familia Bronner, conocida en Alemania como los Heilbronner, comercializaba jabón líquido). Alarmado por el ascenso de los nazis, Emanuel emigró a Milwaukee en 1929, a los 21 años, para comenzar a asesorar a las empresas estadounidenses de jabón.

Filósofo con estilo propio, Emanuel respondió a los nazis viajando por los EE. UU., dando conferencias sobre un plan que había estado desarrollando para lograr la paz mundial: el ABC moral, lo llamó. La idea básica era simple: si las personas dejaran de centrarse en sus diferencias religiosas y étnicas y encontraran puntos en común, todos estaríamos mejor. Todos somos humanos, y todos tenemos que compartir esta Nave Espacial Tierra. Fue un mensaje oportuno, a pesar de sus matices locos, y comenzó a atraer multitudes.

La tragedia golpeó en la década de 1940. Primero, Emanuel se enteró de que sus padres, que se habían quedado en Alemania, habían sido asesinados en campos de exterminio nazis. Entonces, su esposa, la madre de sus dos hijos y una hija, enfermó y murió. Como siempre lo hacía, Emanuel respondió sumergiéndose más profundamente en el ABC moral, hasta el punto de que puso a sus hijos en hogares de guarda para poder seguir dando conferencias sin las distracciones de la paternidad.

Para un transeúnte desprevenido, Emanuel no podría haber parecido un tipo estable. Su forma de hablar estaba mezclada con estallidos de gritos que, en su acento alemán recortado, podían sonar casi violentos. En 1947, fue arrestado en Chicago después de dar un discurso público sin permiso y fue internado en una institución mental, donde se sometió a tratamientos de choque. Escapó y se dirigió al sur de California, donde comenzó a llamarse rabino y médico y alegó que era el sobrino de Albert Einstein (nada de lo cual era cierto).

A medida que retomó sus conferencias en Los Ángeles, comenzó a regalar botellas de jabón de menta recetado por su familia. Eventualmente, se dio cuenta de que la gente iba a buscar el jabón y no se quedaba para escucharlo, así que comenzó a imprimir su mensaje en las botellas y venderlas. Nació el jabón mágico del Dr. Bronner. The Moral ABC se convirtió en una regla de 30,000 palabras que Emanuel perfeccionaría todos los días durante el resto de su vida, dictando pasajes a su leal asistente hasta que alcanzó los niveles óptimos de indignación, poesía y puntuación entrecortada.

Como negocio, Dr. Bronner’s nunca logró el mismo nivel de pulido que sus famosas etiquetas. Los jabones tuvieron un breve momento de popularidad a fines de la década de 1960: a los hippies les gustó el mensaje único y resultó que el versátil jabón era útil para bañarse al aire libre, pero la compañía se estancó en los años siguientes. Las ventas anuales oscilaron alrededor de $ 1 millón durante décadas, hasta que, a principios de la década de 1980, todo casi llegó a su fin.

«El ADN de esta empresa es que mi abuelo la dirigía básicamente como una organización religiosa sin fines de lucro, que era solo para él», dice David. Cuando el IRS finalmente lo atrapó, resultó que Emanuel debía $ 1.3 millones en impuestos atrasados ​​y, en 1985, la empresa se vio obligada a declararse en bancarrota. Emanuel sufría de la enfermedad de Parkinson y se había quedado ciego, y en este momento crucial también tenía neumonía. La empresa habría desaparecido de no haber sido por su hijo Jim (el padre de David), quien dejó de lado su resentimiento por la forma en que lo habían educado y tomó la iniciativa para enderezar las cosas.

david bronner lleva una camiseta polo roja de Dr. Bronner, pantalones anchos de cáñamo negro con una raya rasta en el bolsillo y una cazadora negra adornada con el logotipo de la Proposición 19, la fallida iniciativa electoral de California de 2010 para legalizar la marihuana. Estamos sentados en su oficina en la sede mundial del Dr. Bronner, un laberinto de edificios bajos junto a la autopista 78, justo al norte de San Diego. Hay un sofá de terciopelo naranja contra la pared azul brillante, algunas piezas de un estéreo de coche apiladas en el suelo y una copia de La conjura de los necios sobre el escritorio.

David no creció queriendo dirigir esta empresa. Su padre, Jim, un exitoso químico industrial, no se parecía en nada a Emanuel, y David se crió en un hogar conservador en los suburbios de Los Ángeles, donde tuvo escaso contacto con su excéntrico abuelo. «No podías hablar con él en un nivel humano», recuerda David. «Eran solo estas diatribas. ‘¿Por qué no estamos hablando de unir la nave espacial Tierra? ¿Qué es más importante?’

«Mi papá era mucho más realista. No le importaban todas las cosas cósmicas. Tan pronto como mi abuelo comenzaba a hablar de eso, decía: ‘¡No quiero escuchar esa basura!’ «

David se fue de California a Harvard y se graduó con una licenciatura en biología en 1995, después de lo cual decidió partir con un pase Eurail por unos meses de aventura. Su segunda parada fue Amsterdam, y ahí es donde las cosas empezaron a cambiar para él.

«Existen todas estas comunidades okupas en Ámsterdam, con este interesante espectro internacional de personas que viven en edificios abandonados», dice David. «Fui absorbido por la escena». Se mudó a una casa okupa con una granja de marihuana en el último piso y abandonó su identidad anterior. Se estaba radicalizando política y socialmente por la gente que conocía, y tenía lo que él llama «enormes experiencias psicodélicas que simplemente me dejaron completamente abierto»: reflexiones alimentadas por las drogas sobre cosas como la verdad y la hipocresía, la política de drogas de EE. UU. y su propósito en la vida.

«Mis pobres padres», dice ahora. Después de unos meses, voló a su casa en California con un piercing en la lengua, una nueva dieta vegetariana y un plan para vender todas sus posesiones y regresar a Ámsterdam lo más rápido posible para comenzar a cultivar cannabis para ganarse la vida. El plan no funcionó, y pronto se encontró de regreso en Cambridge, leyendo vorazmente sobre religiones orientales mientras su novia, Kris Lin (ahora Kris Lin-Bronner), terminaba la escuela. Por primera vez, comenzó a pensar seriamente en la empresa de su abuelo y reconoció que podría ser una plataforma para su nuevo radicalismo.

Cuando Lin quedó embarazada y la pareja decidió que se casarían y se mudarían a California, David fue a visitar a Emanuel, cuyo Parkinson había avanzado hasta el punto de que finalmente se alejó de la empresa para siempre. (Jim, que se había mantenido a distancia de la empresa después de tener una base sólida, volvió a tener el control). «En ese momento estaba bastante ido, por lo que era mucho más fácil tratar con él», recuerda David. «Estaba sentado allí, peinándolo, y él me devolvía la sonrisa. Le dije que había llegado a un estado de comprensión de mi propio sistema de creencias, y que finalmente me llevó a entender todo su asunto. ‘Tú has ¡Lo he estado diciendo! ¡Todas esas cosas locas! «

Emanuel murió el 7 de marzo de 1997, el mismo día que nació la hija de David y Kris. Un mes después, David, de 24 años, le dijo a su padre que estaba listo para trabajar en el negocio familiar. Solo unos meses después de eso, se descubrió que Jim Bronner tenía cáncer de pulmón en etapa 4. Un año después, Jim falleció.

«No hay nada más elegante que un jabón correctamente formulado. Es la espuma más hermosa, una gran sensación en la piel, una gran sensación posterior. Básicamente podrías comer nuestro jabón”, dice David, y hace una pausa. “Pero no lo recomendaría. Podrías comer las materias primas. Podrías cepillarte los dientes con él.” Está tratando de explicar la diferencia entre un verdadero jabón, como el del Dr. Bronner, y los productos detergentes similares al jabón que la mayoría de nosotros usamos todos los días: las barras de belleza y los jabones corporales del mundo.

En su forma más básica, la diferencia son los ingredientes naturales versus los sintéticos. Los jabones y los detergentes son casi igualmente efectivos para limpiar cosas, pero la mayoría de los detergentes están hechos, al menos en parte, de productos petroquímicos no renovables (porque es más barato de esa manera) e incluyen un cóctel químico de agentes espumantes, conservantes y fragancias que, en general, tienen nunca ha sido probado y encontrado seguro para el consumo humano.

Dentro del mundo de los jabones reales, existen otros niveles de pureza que separan a las marcas. La mayoría de los jabones producidos en masa están hechos con grasas animales como sebo (grasa de res) o manteca de cerdo (grasa de cerdo o cordero). El jabón de marfil, por ejemplo, está hecho con sebo. Los jabones naturales están hechos con grasas no animales como el aceite de oliva, el aceite de coco y el aceite de palma.

La distinción entre jabones falsos y jabones naturales está en la base de lo que llevó a David Bronner a unirse a la empresa, y es lo que continúa impulsándolo hoy en día, llámelo la verdad en el jabón. De hecho, rastrear la historia de la compañía bajo la dirección de David es seguir una búsqueda para lograr niveles de pureza cada vez mayores.

Durante años, el jabón del Dr. Bronner había incluido un ingrediente no revelado, colorante de caramelo. Sería inaceptable, decidió David en 1999, mantener el colorante y no comenzar a incluirlo en la etiqueta. Pero sería igualmente inaceptable comenzar a enumerar un ingrediente innecesario; los clientes acérrimos asumirían que el chico nuevo estaba comprometiendo la integridad de la telenovela. Simplemente extraer el ingrediente tampoco era una opción, porque los clientes notarían el cambio de color y asumirían que estaba diluyendo el jabón. La respuesta, decidió, era quitar el colorante caramelo pero aprovechar la oportunidad para agregar algo mejor: aceite de cáñamo, que crearía una espuma más suave. Incluso si las personas notaron el cambio de color, también podrían notar una mejor sensación en la piel.

El cambio se produjo un año después de que David ocupara el cargo y fue un momento crucial, porque le permitió usar la empresa como plataforma para hablar sobre temas que en realidad no tenían que ver con la telenovela, como sí lo había hecho su abuelo. «Una de las razones por las que nos gustaba el cáñamo…

El genio puro del Dr. Bronner’s

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