El siguiente artículo es un extracto adaptado de mi nuevo libro, EQ aplicado: la guía del mundo real para la inteligencia emocional.

A menudo escuchamos sobre la necesidad de más empatía en el mundo. Sin duda, usted ha sido testigo de esto de una forma u otra: el gerente que no puede relacionarse con las luchas de su equipo y viceversa. Esposos y esposas que ya no se entienden. El padre que ha olvidado cómo es la vida adolescente… y el adolescente que no puede ver cuánto se preocupan sus padres.

Pero si anhelamos que los demás consideren nuestra perspectiva y nuestros sentimientos, ¿por qué a menudo no hacemos lo mismo por ellos?

Por un lado, se necesita tiempo y esfuerzo para comprender cómo y por qué los demás se sienten de la manera en que se sienten. Francamente, no estamos dispuestos a invertir esos recursos para demasiadas personas. E incluso cuando estamos motivados para mostrar empatía, hacerlo no es fácil.

Pero debemos aprender; de lo contrario, nuestras relaciones se deterioran. Cuando una persona permanece obsesionada con las fallas de la otra, el resultado es un enfrentamiento mental y emocional en el que todos se mantienen firmes, no se resuelve ningún problema y las situaciones parecen irreconciliables. Pero tomar la iniciativa para mostrar empatía puede romper el ciclo, porque cuando una persona se siente comprendida, es más probable que corresponda al esfuerzo y también se esfuerce más.

¿El resultado? Una relación de confianza donde ambas partes están motivadas para darle a la otra persona el beneficio de la duda y perdonar fallas menores.

Entonces, ¿qué es exactamente la empatía? ¿Y cómo puedes desarrollar la tuya?

Qué es (y qué no) la empatía

Hoy, obtendrá diferentes definiciones de empatía, dependiendo de a quién le pregunte. Pero la mayoría estaría de acuerdo con alguna variación de lo siguiente: La empatía es la capacidad de comprender y compartir los pensamientos o sentimientos de otra persona.

Para sentir y mostrar empatía no es necesario compartir las mismas experiencias o circunstancias que los demás. Más bien, la empatía es un intento de comprender mejor a la otra persona conociendo su perspectiva.

Los psicólogos Daniel Goleman y Paul Ekman dividen el concepto de empatía en las siguientes tres categorías.

empatía cognitiva es la capacidad de entender cómo se siente una persona y lo que podría estar pensando. La empatía cognitiva nos hace mejores comunicadores, porque nos ayuda a transmitir información de una manera que llegue mejor a la otra persona.

empatía emocional (también conocida como empatía afectiva) es la capacidad de compartir los sentimientos de otra persona. Algunos lo han descrito como «tu dolor en mi corazón». Este tipo de empatía te ayuda a construir conexiones emocionales con los demás.

empatía compasiva (también conocida como preocupación empática) va más allá de simplemente comprender a los demás y compartir sus sentimientos: en realidad nos mueve a actuar, a ayudar en lo que podamos.

Para ilustrar cómo estas tres ramas de la empatía funcionan juntas, imagina que un amigo ha perdido recientemente a un familiar cercano. Tu reacción natural puede ser simpatía, un sentimiento de lástima o tristeza. La simpatía puede llevarlo a expresar sus condolencias oa enviar una tarjeta, y su amigo puede apreciar estas acciones.

Pero mostrar empatía requiere más tiempo y esfuerzo. Comienza con la empatía cognitiva: imaginar por lo que está pasando la persona. ¿A quién perdieron? ¿Qué tan cerca estaban de esta persona? Además de los sentimientos de dolor y pérdida, ¿cómo cambiará su vida ahora?

La empatía emocional te ayudará no solo a comprender los sentimientos de tu amigo, sino también a compartirlos de alguna manera. Intentas conectarte con algo en ti mismo que conoce el sentimiento de profunda tristeza y dolor emocional. Puede recordar cómo se sintió cuando perdió a alguien cercano, o imaginar cómo haría siente si no has tenido esa experiencia.

Finalmente, la empatía compasiva lo mueve a tomar acción. Puedes proporcionarle una comida para que tu amigo no tenga que preocuparse por cocinar. Podrías ofrecerte para ayudar a hacer las llamadas telefónicas necesarias o hacer algunas tareas de la casa. Tal vez podrías ir para ayudarlos a hacerles compañía; o, si necesitan estar solos, puede recoger a los niños y cuidarlos por un rato.

Este es solo un ejemplo de cómo funciona la empatía, pero cada día traerá nuevas oportunidades para desarrollar este rasgo. De hecho, cada interacción que compartes con otra persona es una oportunidad de ver las cosas desde una perspectiva diferente, de compartir sus sentimientos y de ayudar.

Construyendo empatía cognitiva

Construir empatía cognitiva se trata de hacer conjeturas informadas. A menudo malinterpretamos los movimientos físicos y las expresiones faciales; una sonrisa puede significar alegría o exuberancia, pero también puede indicar tristeza.

Por lo tanto, antes de relacionarse con otra persona, considere lo que sabe sobre ella y esté dispuesto a aprender más. Pero tenga en cuenta que su interpretación del estado de ánimo, el comportamiento o el pensamiento de otra persona se verá influida por su experiencia previa y sus prejuicios inconscientes. Tus instintos pueden estar equivocados. No se apresure a asumir ni se apresure a juzgar.

Después de relacionarse con los demás, tómese el tiempo para considerar cualquier comentario que le brinden (escrito, verbal, lenguaje corporal). Si lo hace, lo ayudará a comprender mejor no solo a los demás y sus personalidades, sino también cómo perciben sus pensamientos y estilo de comunicación.

Construyendo empatía emocional

Lograr la empatía emocional requiere ir más allá. El objetivo es compartir realmente los sentimientos de la otra persona, lo que lleva a una conexión más profunda.

Cuando una persona le cuente sobre una lucha personal, escuche con atención. Resista la tentación de juzgar a la persona o situación, de interrumpir y compartir su experiencia personal, o de proponer una solución. En su lugar, concéntrese en comprender el cómo y el por qué: cómo se siente la persona y por qué se siente de esa manera.

A continuación, es importante tomarse un tiempo para reflexionar. Una vez que tenga una mejor comprensión de cómo se siente la persona, debe encontrar una manera de relacionarse.

Pregúntese:¿Cuándo me he sentido similar a lo que esta persona ha descrito?

Amiga y colega, la Dra. Hendrie Weisinger, autora de bestsellers de Inteligencia emocional en el trabajolo ilustra perfectamente:

«Si una persona dice: ‘Metí la pata en una presentación’, no pienso en ninguna ocasión en que la arruiné, lo cual tengo [done] y pensé, no es gran cosa. Más bien, pienso en un momento en el que sentí que metí la pata, tal vez en un examen o en algo más importante para mí. Es el sentimiento de cuando fallaste lo que quieres recordar, no el evento».

Por supuesto, nunca podrás imaginar exactamente cómo se siente otra persona. Pero intentarlo lo acercará mucho más de lo que lo haría de otra manera.

Una vez que encuentre una manera de conectarse con los sentimientos de la otra persona y tenga una imagen más completa de la situación, estará listo para mostrar empatía compasiva. En este paso, toma medidas para ayudar como pueda.

Ejercer la empatía compasiva

Comience preguntando directamente a la otra persona qué puede hacer para ayudar. Si no pueden (o no quieren) compartir, pregúntese: ¿Qué me ayudó cuando me sentí de manera similar? O: ¿Qué me hubiera ayudado?

Está bien compartir su experiencia o hacer sugerencias, pero evite dar la impresión de que lo ha visto todo o tiene todas las respuestas. En su lugar, relaciónalo como algo que te ha ayudado en el pasado. Preséntelo como una opción que se puede adaptar a sus circunstancias, en lugar de una solución integral.

Recuerda que lo que funcionó para ti, o incluso para otros, puede no funcionar para esta persona. Pero no dejes que eso te impida ayudar. Simplemente haz lo que puedas.

Poniéndolo en práctica

La próxima vez que te cueste ver algo desde el punto de vista de otra persona, esfuérzate por recordar lo siguiente:

  • No tienes la imagen completa. En un momento dado, una persona está lidiando con muchos factores de los que no está al tanto.
  • La forma en que piensas y sientes acerca de una situación puede ser muy diferente de un día para otro, influenciada por varios elementos, incluido tu estado de ánimo actual.
  • Bajo estrés emocional, puede comportarse de manera muy diferente a lo que cree que lo haría.

Tener estos puntos en mente afectará la forma en que ve a la otra persona e influirá en la forma en que los trata. Y dado que cada uno de nosotros pasa por su propia lucha en un momento u otro, es solo cuestión de tiempo antes de que necesite ese mismo nivel de comprensión.

Las opiniones expresadas aquí por los columnistas de Inc.com son propias, no de Inc.com.

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