Joel Clark apenas llegaba a fin de mes: había pedido prestados $250,000 para mantener con vida su empresa de mezclas para panqueques, inició varios negocios paralelos para obtener dinero extra, habló con una bancarrota abogado sobre sus opciones y dejó brevemente su puesto como director ejecutivo. Pero una nueva receta, y una aparición en Tanque de tiburonestransformó la startup en apuros en un negocio en auge.

«Creo que el hecho de que hayamos superado esos años es increíble», dice Clark, de 43 años, quien todavía dirige la empresa Kodiak Cakes, con sede en Park City, Utah. «Esa es una de las cosas más difíciles que he vivido».

Si los comienzos difíciles dan lugar a mejores acabados, Kodiak Cakes es un excelente ejemplo. Clark ha ayudado a transformar Kodiak Cakes en la cuarta marca más grande de mezclas para panqueques y la compañía más grande de mezclas para panqueques integrales en los EE. UU. La compañía obtuvo más de $54 millones en ingresos el año pasado. Clark atribuye el cambio de Kodiak Cake a un nuevo producto, Power Cakes, una mezcla que incluye proteína en polvo, y la publicidad que apareció en Tanque de tiburones, aunque se fue con las manos vacías. La proteína añadida es parte del atractivo adicional de Kodiak Cakes: la mayoría de las mezclas tienen entre 8 y 14 gramos de proteína.

Clark se quedó con Kodiak Cakes debido a los lazos familiares. Su madre, Penny, fue la creadora de la receta original de panqueques y en 1982 fue de puerta en puerta vendiendo las mezclas caseras en la parte trasera del vagón rojo de Clark. Penny no continuó con su negocio de bolsas de papel después de ese año, pero el hermano de Clark, Jon, usó su receta cuando lanzó Kodiak Cakes en 1995.

El hermano Jon vendió las mezclas a tiendas de regalos en ciudades de esquí como Park City y administró el negocio durante dos años como actividad secundaria. Pero luchó por equilibrar un trabajo de tiempo completo y Kodiak Cakes, por lo que en 1997 entregó las operaciones a Clark, quien apenas parecía estar preparado, dado que entonces tenía 23 años y era estudiante en la Universidad de Utah.

Los siguientes siete años fueron un acto de malabarismo para Clark: dirigía el negocio por la noche para poder completar su licenciatura en economía y obtener un MBA. Incluso tuvo otros trabajos para mantener un ingreso estable. Luego, en 2004, renunció a su trabajo de tiempo completo e hizo de Kodiak Cake su enfoque principal. Su padre, Richard, ayudó y la pareja hizo que la empresa pasara de unos 150.000 dólares en ingresos en 2004 a 800.000 dólares en 2007.

Si bien el crecimiento fue agradable, no fue suficiente para que el negocio fuera sostenible. Ahora era el turno de Clark de luchar para ganar lo suficiente para mantener a su familia. Para subsidiar sus ingresos, comenzó un negocio minorista de galletas, remodeló autos y casas, e incluso se reunió con un abogado especializado en bancarrotas para explorar sus opciones. Clark lamentó no haber recibido financiación durante las primeras etapas de su liderazgo, pero recuerda la falta de inversores interesados ​​porque Kodiak Cakes era muy pequeño en ese momento. Tampoco quería que otras partes tomaran decisiones sobre la empresa que amaba.

«Esa es una distracción típica para los empresarios», dice Clark. «Hay un beneficio de tener dinero desde el principio, pero hay un inconveniente porque alguien más comparte las decisiones».

Clark todavía enfrentaba problemas de dinero en 2007 cuando renunció a Kodiak Cakes por un trabajo mejor pagado como director ejecutivo de una pequeña agencia de atención médica domiciliaria. Otra empresa, que Clark se negó a identificar, obtuvo la licencia de la marca de panqueques y se hizo cargo de las operaciones. Clark pronto sintió que la nueva empresa estaba demasiado dispersa y, posteriormente, tomó malas decisiones para Kodiak Cakes, incluido el aumento de precios. Ejerció su derecho a rescindir el contrato dentro del primer año y regresó como director general. El jefe estaba de vuelta.

«Ya había pasado 11 años en el negocio; no podía ver esto», dice Clark. «Regresé de un salto, iba a verlo hasta el final, tanto si funcionaba como si fallaba».

Aún enfrentando problemas de dinero, Clark tuvo que pedir prestado un total de $250,000 a su padre en dos cuotas para cubrir las facturas y financiar un pedido de Target. Sin embargo, su suerte comenzó a cambiar en 2009, cuando Cameron Smith, de 23 años y estudiante de la Universidad de Utah, como lo fue alguna vez, se unió al equipo.

«Soy el tipo de persona que se apasiona por las cosas y se vuelve agresiva con las cosas», dice Smith, que ahora tiene 33 años y es director de operaciones de Kodiak Cakes. «Hay veces que no pido permiso, solo hago las cosas, en el buen sentido».

El negocio empezó a mejorar lentamente y Smith, fanático de Tanque de tiburones, envió un correo electrónico a los productores en 2013. Clark había visto fragmentos del programa, pero nunca había visto un episodio completo hasta que Kodiak Cakes fue aceptado como concursante. Clark y Smith pidieron $500,000 a cambio del 10 por ciento de la compañía, pero no pudieron llegar a un acuerdo con los tiburones. Kevin O’Leary calificó el producto de mercancía y agregó que podía duplicarlo, mientras que Mark Cuban elogió su decisión de no aceptar un trato que requeriría entregar más acciones. Salir del tanque sin un acuerdo no importó: la aparición se emitió en 2014 y las ventas se dispararon poco después.

Las ventas de Kodiak Cakes aumentaron de $ 3,6 millones en 2013 a $ 6,7 millones el año siguiente, obteniendo un impulso adicional con el lanzamiento de sus Power Cakes. El aumento de las ventas le dio a la empresa el impulso para centrarse en la innovación y los nuevos productos, como sus waffles congelados y sus mezclas para muffins.

«Lo atravesé y apenas, por la piel de nuestros dientes, lo superamos», dice Clark. «Afortunadamente sobrevivimos», dice Clark.

Ahora Kodiak Cakes compite con múltiples marcas en el espacio del desayuno. Para panqueques, se enfrenta a Aunt Jemima, Krusteaz y Birch Benders, mientras que lucha contra Betty Crocker y Duncan Hines por sus mezclas para muffins y productos de muffins diminutos. La empresa vende a minoristas como Whole Foods, Target y Costco.

Si bien estas luchas no son exclusivas de Clark, alienta a otros empresarios en posiciones similares a establecer metas a corto plazo que puedan alcanzar en períodos de seis meses. Al usar ese método, podía visualizar su progreso, medirlo y mantenerse encaminado. Y cuando su optimismo se desvaneció, leyó cartas y correos electrónicos de clientes que estaban entusiasmados con los productos.

«Mantuve ese pequeño fuego de pasión dentro de mí y seguí pensando, tengo que seguir adelante y descubrir cómo hacer que esto funcione», dice Clark. «No renuncies demasiado pronto, es posible que no te des suficiente tiempo para que funcione».

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