Nota del editor: Las personas mayores de 50 años se encuentran entre los empresarios más activos del país, iniciando negocios a tasas más altas que sus contrapartes jóvenes. En esta serie, perfila la nueva ola de fundadores de Boomer.

Esperando su primer plano en la cuarta temporada de Tanque de tiburones, Charlotte Clary y Bev Vines-Haines se sintieron intimidadas. «Estábamos con un grupo de 20 y 30 y tantos. Honestamente gente hermosa», dice Clary. «Todas las chicas estaban en tacones de aguja. Los chicos se vistieron como si estuvieran en GQ. Casi podíamos sentir que nos daban palmaditas condescendientes en la cabeza, pensando que íbamos a salir con portapapeles de ganchillo».

De hecho, Clary y Vines-Haines, que entonces tenían 56 y 72 años, respectivamente, estaban lanzando Ice Chips, dulces hechos con xilitol, un edulcorante natural que protege los dientes y es seguro para los diabéticos. En el programa, se anunciaron a sí mismas como «abuelas» (tienen 41 nietos entre ellas). Los Tiburones, encantados, evocaron «abuelas» una y otra vez mientras luchaban por invertir. Aunque su trato con Mark Cuban y Barbara Corcoran finalmente fracasó, la aparición generó 1,000 cuentas mayoristas adicionales para el negocio con sede en Yelm, Washington, que ha crecido a $6 millones en ingresos anuales.

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Clary y Vinces-Haines han sido mejores amigos durante 30 años. Cuando sus hijos eran adolescentes, comenzaron a lanzar pequeños negocios: un comedor de misterio y asesinatos, reproducciones de fotografías en CD, anuncios de mesa para restaurantes. «Probablemente éramos amas de casa aburridas», dice Clary. «No teníamos empleados y no ganamos dinero».

En 2004, los amigos comenzaron una línea de cuidado de la piel natural porque no les gustaban los productos ni los precios que ofrecían las grandes empresas. Equiparon un garaje para un auto con estufas y fregaderos, compraron ingredientes en lotes pequeños e imprimieron sus propias etiquetas. La idea de los dulces surgió en 2009. Al principio, trataron el producto como algo secundario, lo cocinaron en sartenes de cocina y lo vendieron a las mismas tiendas naturistas que vendían los productos para el cuidado de la piel. «Una pareja diría: ‘Soy dueño de esta tienda desde hace 20 años y nunca un producto salió volando de los estantes de esa manera'», dice Clary. «Luego comenzamos a vender a otras tiendas y simplemente despegó».

El momento fue providencial. Los maridos de ambas fundadoras trabajaban en la construcción y en 2008 el negocio se agotó. El negocio del cuidado de la piel no era suficiente para vivir. «Ninguno de nosotros estaba en el Seguro Social. Ninguna pensión. Nada», dice Clary. Las dos parejas estaban en peligro de perder sus hogares y tener que mudarse con sus hijos. «Éramos como grandes aviones que se dirigían a la montaña», dice Clary. «Y luego las ventas de Ice Chip despegaron».

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Ice Chips ahora opera en una instalación de 21,500 pies cuadrados con una sala de calderas y una máquina que llena y sella bolsas. Tiene 34 empleados, sin incluir los representantes de ventas. Los esposos de las fundadoras también ayudan, felices en los últimos años de «ya no tener que colocar líneas de techo a 30 pies de altura y trabajar de rodillas todos los días», dice Clary. La compañía ha realizado varias promociones cruzadas de alto perfil, incluida una con Sony para la película. Piel de gallina y con Disney para Buscando a Dory y vaiana.

Clary dice que una de las razones por las que Ice Chips ganó terreno cuando sus empresas anteriores no lo hicieron es la capacidad de los fundadores para concentrarse en ello. «Estábamos comiendo y respirando Ice Chips las 24 horas del día, los 7 días de la semana», dice ella. «Si hubiéramos tenido niños pequeños en ese momento, se habrían estado muriendo de hambre en un rincón en algún lugar por falta de atención». (La pareja ahora está relanzando su línea para el cuidado de la piel, aunque tuvieron que cambiar el nombre de Healing Leaf, que se volvió omnipresente en otros productos después de que Washington legalizó la marihuana. El nuevo nombre es Naked Newt).

En este momento nadie habla de jubilarse, aunque Clary y Vines-Haines aprovechan su nueva independencia para viajar cuando quieren, principalmente para visitar a sus hijos y nietos. Comen bien y hacen ejercicio. «Envejecer no es para mariquitas», dice Clary. «Tienes que hacer lo mejor que puedas para envejecer con gracia y lo más lentamente posible y no enfermarte».

Cuando los fundadores no están trabajando, navegando en kayak o cuidando sus gallinas, responden muchos correos de personas mayores, especialmente mujeres, que se preguntan si no es demasiado tarde para comenzar algo propio. Mientras tanto, la compañía está recibiendo pedidos más grandes de los minoristas nacionales e incluso del ejército.

«Queremos que Ice Chips se convierta en una palabra familiar», dice Clary. «Dos abuelitas trabajaron duro y consiguieron su producto en la caja registradora justo al lado de las barras Mars y las Snickers. ¿Hola? Eso no sucede todos los días».

Estas dos abuelas estaban en peligro de perder sus hogares. Entonces su negocio de dulces despegó

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