En 1987, cuando los disturbios civiles en Liberia lo trajeron a Estados Unidos, Richelieu Dennis también se convirtió en empresario. Vendió manteca de karité en su dormitorio de Babson College para llegar a fin de mes. Necessity se convertiría en Sundial Brands, que se convirtió en un fabricante líder de productos para el cuidado de la piel para consumidores negros. En 2017, Dennis vendió Sundial a Unilever para ayudar a difundir la riqueza de la cadena de suministro en África Occidental y otras áreas desfavorecidas. Sigue siendo director ejecutivo y presidente ejecutivo. Habló de su increíble viaje con C ª. editor en jefe James Ledbetter.

Crecí en Liberia en una época muy tumultuosa, muy violenta. Tuvimos nuestra primera serie de disturbios que realmente sacudieron al país cuando yo tenía 10 años. Tuvimos esos disturbios en el ’79, y luego al año siguiente tuvimos el golpe de Estado. Simplemente extremadamente violento.

¿Afectó directamente a su familia?

Muy directamente y muy personalmente. Perdimos a muchos miembros de la familia extendida, pero también sucedieron muchas cosas dolorosas en mi familia inmediata durante ese período. Crecí viendo lo crueles que pueden ser los humanos entre sí. Creo que eso moldeó mucho mi sentido de la justicia.

¿Pensaste, «Tengo que largarme de aquí»?

Realmente no era «Tengo que largarme de aquí» tanto como «¿Qué está causando todo esto?» ¿Y qué papel puedo desempeñar y qué puedo hacer? Me volví muy activo socialmente, más activo en torno a los derechos de los estudiantes, los derechos educativos. En ese entonces, los maestros golpeaban a los estudiantes. No pensé que eso estaba bien. Hablé mucho sobre eso, así que me golpearon mucho.

Vi las desigualdades e injusticias en torno a las mujeres y la economía. Mi madre era madre soltera en ese entonces. Fue economista en el gobierno de Liberia; mi padre murió de cáncer cuando yo tenía 8 años. Vengo de una familia de emprendedores. Tanto mi abuela materna como mi abuela paterna eran empresarias. Mi padre y mi abuela eran en realidad socios comerciales, tal como lo somos mi madre y yo hoy.

¿Cómo llegaste a Babson?

Conseguí una beca. Cuando las cosas empezaron a deteriorarse realmente en Liberia y hubo más levantamientos, mi madre, Mary, sintió que era hora de que me fuera. Al principio me di cuenta de que la forma de resolver algunos de estos problemas era a través de la riqueza. Porque de lo contrario, siempre le estás pidiendo permiso a alguien más. Siempre estás bajo la influencia de otra persona.

Entonces, ¿Sundial comenzó cuando eras estudiante?

Estaba vendiendo manteca de karité a mis compañeros de clase. Obtendría suministros de mi madre para mi uso personal. Mi ambición era volver a Liberia y convertirme en productor de cítricos. La gente se moría de hambre allí, pero es un paraíso agrícola tan exuberante y exuberante. Tendrías estos naranjos y estos árboles de mango, pero simplemente se echarían a perder. No había fábrica de conservas. No había mercado de jugos. Ese problema persiste con el desarrollo en África, todos los recursos que se extraen, a diferencia de los desarrollados. Se podría decir que finalmente me convertí, tal vez no en agricultor, pero más bien en un cosechador. Nunca llegué a la idea de cultivar cítricos, porque llegué aquí en el 87, y luego los conflictos internos en Liberia realmente comenzaron a escalar.

Así que te convertiste en un empresario refugiado.

Para 1989, el conflicto estaba básicamente en toda regla, por lo que no había vuelta atrás. Fue entonces cuando comencé a vender más, solo como medio para comprar comida, porque no venía dinero de casa.

¿Qué te hizo centrarte en la manteca de karité?

Hay cosas que los liberianos han estado usando en sus comunidades durante siglos. Para protegerse del sol, para sobrevivir, para comer, para vivir. Y nunca se desarrollaron comercialmente. Entonces, la manteca de karité es algo que se ha usado en nuestra cultura durante siglos, en toda África, para propósitos muy específicos que la gente ha estado tratando de resolver en Occidente. Entonces comienzas a educar a la gente sobre los beneficios de esto.

También fue en ese momento que la mentalidad o la conciencia de los consumidores comenzó a cambiar, y comenzaron a preguntarse qué se estaban poniendo o en sus cuerpos, de dónde venía. ¿Fue de origen ético? ¿Estaba explotando a la gente?

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¿Y luego su madre se mudó a los EE. UU. para unirse al negocio?

En realidad, no se movió: vino a mi graduación, en el último vuelo que salió de Monrovia antes de que los rebeldes invadieran la ciudad capital. Se fue con dos maletas y, cuando aterrizó en Nueva York, su casa había sido bombardeada.

Entonces, la implosión de Liberia impulsó a Sundial a convertirse en una compañía real en lugar de un trabajo de supervivencia universitario.

Empezamos a hacer diferentes preparaciones, ya fuera jabón o incienso o simplemente manteca de karité por libra u onza, y vendiéndolas en Harlem en la calle 125 y la Quinta Avenida. Monté una mesa y comencé a vender. Éramos 12 en un departamento de Queens, y todos estábamos como, las cosas se calmarán en casa y podemos regresar. Será otra semana, tal vez otras dos semanas. Nadie esperaba que durara casi 20 años.

Pero muchos tipos están en la calle 125 vendiendo cosas en mesas de juego. ¿En qué momento rompiste?

Hay muchos tipos en la calle 125 con mesas de juego. Hay muy pocos tipos en la calle 125 con educación Babson. Una de las cosas que aprendí: siempre hay una oportunidad en un mercado desorganizado para el tipo que puede organizarlo. Entonces comenzamos a entregar. En aquel entonces, eran los beepers. Nos avisaban, nos daban un pedido y luego hacíamos la entrega. Así es como empezamos nuestro negocio de distribución. Teníamos un Toyota Previa; cargamos todas nuestras cosas y comenzamos a entregar a los vendedores, y luego comenzamos a suministrar para mercados de pulgas y ferias del condado. Luego empezamos en las tiendas naturistas y comenzamos a pensar en ir al por menor.

¿Qué te hizo pensar que podrías hacer esa transición?

Estar en la calle me permitió comprender muy rápidamente que nuestro cliente no estaba siendo atendido en la tienda. Ibas a la tienda minorista y la experiencia era horrible. Si eras una persona de color que entraba en un entorno minorista en ese entonces, básicamente estabas segregado. Solía ​​decir que el único lugar en Estados Unidos donde la segregación es legal es en el pasillo de la belleza.

¿Puedes explicar cómo se veía eso, cómo pudo suceder?

Primero, entrarías y te seguirían por la tienda. Sus productos estarían aislados en esta esquina en la parte de atrás, en la parte inferior aquí con poca iluminación. Y entonces el surtido sería horrible. Descubrimos que una consumidora negra tuvo que viajar a cinco tiendas minoristas diferentes para obtener los productos para peinarse. Nos tomó 16 años ingresar al comercio minorista, porque no creíamos que esa fuera la forma correcta de atender a nuestros clientes.

Sundial está certificada como Empresa B y como empresa de Comercio Justo. ¿Cómo ves esos movimientos? ¿Están marcando la diferencia?

Puedes ver el impacto simplemente entrando a una tienda. El aislamiento casi se ha ido, y los mensajes son respetuosos y considerados. Entonces, hay un cambio real en la forma en que busca atender a los consumidores desatendidos.

B Corp y Comercio Justo, esas certificaciones han ayudado porque han brindado a su consumidor la tranquilidad de que esta empresa o esta marca o este producto se alinea con los valores de la persona. Los consumidores son más conscientes hoy en día. Pero también hay mucha desinformación. Un organismo de certificación le permite sentirse cómodo con, hey, ha habido algunas mediciones aquí.

Vendiste la empresa a Unilever en 2017. ¿Cómo fue ese proceso?

Nos llevó unos cinco años. Nos gusta pensar en nosotros mismos como una misión con un negocio. La misión debe seguir desarrollándose, pero debe desarrollarse a escala, porque si vamos a traer el impacto económico y la inclusión a estas comunidades, a nuestra cadena de suministro, a todas estas mujeres en África occidental, Vas a tener que encontrar una plataforma mucho más grande.

Si eras una persona de color que entraba en un entorno minorista en ese entonces, básicamente estabas segregado.

¿Fue Unilever la única empresa a la que consideró vender, o había muchos pretendientes?

Había muchos pretendientes, pero ninguno que ya hubiera demostrado el deseo y la capacidad de hacerlo bien. Unilever había hecho Ben & Jerry’s años antes. Además, no muchas empresas tienen la sofisticación y la cadena de suministro que tiene Unilever en todo el mundo.

¿En algún momento pensó «Unilever es el problema»? Quiero decir, Unilever es la razón por la que el mercado lució así durante tanto tiempo. ¿Alguna vez lo vio como una contradicción?

Todavía lo veo como una contradicción. Pero Unilever está dispuesto a dar un paso al frente y decir: «Tenemos un problema. Y vamos a tomar medidas para resolverlo». Caminas por un pasillo de belleza hoy, no es lo que era hace 30 años. Eso es un crédito para el trabajo que hizo Sundial. Eso cambió el comercio minorista en todo el país. Y eso es lo que planeamos seguir haciendo, aunque ahora podemos hacerlo a escala. Es bastante emocionante. A medida que los grandes competidores vean el valor que se crea y la ventaja que se crea, entonces van a hacer cosas similares, ¿verdad? Lo que luego comienza a empoderar a estas mujeres en todo el mundo, no solo en África occidental: en Turquía, Filipinas, Sudáfrica, Jamaica y Haití.

Nos gusta pensar en nosotros mismos como una misión con un negocio. La misión debe seguir desarrollándose, pero debe desarrollarse a escala.

El año pasado, usted anunció el lanzamiento del fondo New Voices, un fondo de $100 millones para invertir en empresas propiedad de mujeres negras.

Una vez más, estamos tratando de resolver un problema. Y ese problema es que algo así como 7 centavos de cada dólar invertido en este país va a un negocio de mujeres de color. Con esa disparidad, nuestras comunidades nunca serán autosuficientes. El gobierno tiene su papel y su responsabilidad. Deberíamos tener las mismas oportunidades que todos los demás para construir nuestras propias comunidades. Si hubiera tenido a alguien que hubiera invertido en mí y en mi negocio, probablemente no habría tardado 30 años en llegar aquí. Hemos invertido en Honey Pot, que es una empresa vegana de cuidado femenino. Hemos invertido en una empresa llamada Beauty Bakerie. Hemos invertido en una empresa llamada Lip Bar. Hemos invertido en una empresa de tecnología llamada Sweeten, que es un mercado de contratistas.

Trato de decirle a la gente que $100 millones no es mucho dinero, en el esquema general y frente a los problemas que estamos tratando de abordar.

Entonces, ¿solo necesita aplicar más capital? ¿No es eso relativamente fácil?

El capital es un desafío y un problema, pero no creo que sea el principal desafío. Es acceso y es experiencia. Necesitamos crear esos ambientes en estas comunidades. No es que estas mujeres crezcan y el tipo de al lado sea el gerente del banco y el otro tipo de al lado esté, ya sabes, dirigiendo la SBA.

quiero saber para comprar Esencia. Muchos dirían que lo peor que podrías hacer en este momento es entrar en los medios. Obviamente tienes una visión diferente.

No veo Esencia como empresa de medios. La mayoría de las empresas de medios tienen una audiencia. Esencia no tiene audiencia. Esencia tiene una comunidad. Esas son dos cosas muy diferentes. Cuando yo veo Esencia, Veo la comunidad más grande de mujeres negras en el mundo. Eso, para mí, es el santo grial. Así que ahora estamos construyendo un negocio para servir a esa comunidad, no para servir a las audiencias que componen esa comunidad. El año pasado, el Festival Essence tuvo cerca de 600.000 asistentes.

Mencione algunos líderes estadounidenses que admire, ¿en los negocios, en la política o en el entretenimiento?

Warren Buffett, quien es probablemente el favorito de todos. Mi madre me ha mostrado lo que significa tener apego a la actividad. Otra persona que realmente admiro es Ben Horowitz, la forma en que ha abrazado la cultura y la ha utilizado como herramienta de enseñanza.

¿Alguna vez regresas a Liberia?

Hago. yo estuve ahi este…

Este fundador escapó de la guerra, creó una marca líder en el cuidado de la piel y lanzó un fondo de $100 millones para mujeres afroamericanas empresarias

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