Antes de que Dan Price causara una tormenta en los medios al establecer un salario mínimo de $70,000 en su empresa de Seattle, Gravity Payments… antes de que los agentes de Hollywood, los productores de reality shows y los editores de libros comenzaran a dar codazos por un trozo de cadera, el hombre de 31 años empresario con el cabello hasta los hombros y apariencia de Brad Pitt… antes de que Rush Limbaugh lo llamara socialista y los profesores de la Escuela de Negocios de Harvard le pidieran que estudiara su experimento radical para pagar a los trabajadores… un empleado de Gravity de nivel de entrada llamado Jason Haley se enojó mucho fuera de él.

Era finales de 2011. Haley era un técnico telefónico de 32 años que ganaba unos 35.000 dólares al año y estaba de mal humor. Price lo había notado, y cuando vio a Haley afuera fumando, se acercó. «Parece que algo te está molestando», dijo. «¿Qué tienes en mente?»

«Me estás estafando», le dijo Haley.

Price se sorprendió. Haley es tímida, no propensa a los arrebatos. «Su pago se basa en las tarifas del mercado», dijo Price. «Si tiene datos diferentes, hágamelo saber. No tengo intención de estafarlo». Los datos no importan, respondió Haley: «Sé que tus intenciones son malas. Te jactas de lo disciplinado que eres financieramente, pero eso solo se traduce en que no gano suficiente dinero para llevar una vida decente».

Price se alejó, conmocionado y herido. Durante tres días, se quejó del encuentro con familiares y amigos. «Me sentí horrible», dice. «Como una víctima». Price, empresario desde que era adolescente, se enorgullecía de tratar bien a los empleados en Gravity, que cofundó en 2004 con su hermano Lucas Price. Tres años antes, cuando era un estudiante de secundaria de 16 años, Dan Price vio cómo las grandes firmas financieras estafaban a los dueños de bares cada vez que robaban la tarjeta de crédito de un cliente. Al externalizar primero la tecnología y luego construir sus propios sistemas, Gravity ofreció precios más bajos y un mejor servicio, y creció rápidamente durante cuatro años, hasta que la Gran Recesión casi la arrasó. Price, traumatizado, mantuvo un control sobre los salarios incluso después de que la economía se recuperó. ¡para salvar la empresa, por supuesto! ¿Por qué los empleados no pueden ver eso? Sin embargo, cuanto más intentaba animarlo la gente sobre su política salarial, peor se sentía Price.

Finalmente, se dio cuenta de por qué: Haley tenía razón, no solo sobre estar mal pagado, sino también sobre las intenciones de Price. «Estaba tan marcado por la recesión que estaba dañando a mi personal de manera proactiva y orgullosa», dice. Así comenzó la transformación de Price de un empresario clásico a un cruzado contra la desigualdad de ingresos, empeñado en cambiar fundamentalmente la forma en que Estados Unidos hace negocios. Durante tres años después de su enfrentamiento con Haley, Price entregó aumentos anuales del 20 por ciento. El crecimiento de las ganancias continuó superando sustancialmente el crecimiento de los salarios. Esta primavera, pasó dos semanas analizando los números y luchando contra el insomnio antes de hacer un anuncio dramático a su personal de 120 miembros el 13 de abril, invitando a NBC News y Los New York Times para cubrirlo: Durante los próximos tres años, introducirá un salario mínimo de $70,000 en Gravity e inmediatamente reducirá su propio salario de $1.1 millones a $70,000 para ayudar a financiarlo.

La reacción fue un tsunami, con 500 millones de interacciones en las redes sociales y el video de NBC convirtiéndose en el más compartido en la historia de la red. Gravity se inundó con historias de trabajadores extasiados en otros lugares que de repente recibieron aumentos de sueldo de jefes convertidos que los echaron como Scrooge después de su epifanía, incluso, en un caso, en una fábrica de ropa en Vietnam. Price fue vitoreado en el Aspen Ideas Festival y recibió una oferta de El aprendiz El empresario de reality shows Mark Burnett será el nuevo Donald Trump en un programa llamado Inicio de mil millones de dólares. Gravity se vio inundado con currículos (4500 solo en la primera semana), incluido uno de una poderosa ejecutiva de Yahoo de 52 años llamada Tammi Kroll, quien estaba tan inspirada por Price que renunció a su trabajo y en septiembre se puso a trabajar. para Gravity en lo que ella insistió sería un recorte salarial del 80-85 por ciento. «Pasé muchos años persiguiendo el dinero», dice ella. «Ahora estoy buscando algo divertido y significativo».

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Price no solo había tocado un nervio; también había impulsado un debate que ahora se desarrolla en todo el panorama estadounidense, desde foros presidenciales hasta bares y restaurantes de comida rápida. ¿Cuánto, de hecho, qué poco, se debe pagar a los trabajadores? Si bien los financistas y los jefes ejecutivos se han bañado en compensaciones, la mayoría de los estadounidenses no han recibido un aumento, en dólares reales, desde el año 2000. Especialmente tras la recesión, los empresarios y los jefes corporativos han controlado estrictamente los costos, incluidos los salarios. Eso aumenta las ganancias y las bonificaciones. ¿Pero a qué precio? En una economía estadounidense en la que más de dos tercios son gastos de consumo, el crecimiento del PIB está encadenado al crecimiento de los ingresos. Los trabajadores no pueden gastar lo que no tienen, ni tienen el capital de la vivienda para pedir prestado y gastar. El débil crecimiento de los salarios ayuda a explicar por qué esta larga expansión económica ha sido tan tibia.

Hasta que Price lanzó su bomba salarial, gran parte de ese debate era erudición. Le dio un nombre y una cara: un Robin Hood moderno que ayuda a la clase trabajadora robándose a sí mismo, y tal vez a los accionistas de otras empresas cuyos jefes ahora también anteponen a los empleados a las ganancias: #EstoyConDan! ¿Fue una coincidencia que Walmart, ese modelo de parsimonia, tosiera aumentos para sus trabajadores peor pagados?

Luego vino la reacción inevitable. Price ha sido ridiculizado en Fox News y criticado por el multimillonario Limbaugh («Espero que esta empresa sea un caso de estudio en los programas de maestría en administración de empresas sobre cómo el socialismo no funciona, porque va a fallar»). A Veces La historia en julio estaba tan cargada de citas de clientes y personal descontentos que los amigos preocupados de Price llamaron para decir que siempre tiene un lugar donde quedarse si las cosas no funcionan. Otros acusaron a Price de orquestar un ingenioso truco publicitario. («Si lo fuera», responde, «soy un genio».) Poco después de que Price anunciara su salario mínimo, su hermano Lucas lo demandó, alegando que Dan se había pagado previamente a sí mismo una «compensación excesiva» y pidió al tribunal que ordenara a Dan comprar el 30 por ciento de las acciones de Gravity de Lucas «al valor justo» o disolver la empresa. Lucas se negó a comentar; Dan niega las afirmaciones de su hermano.

Price no se retracta de que suban los sueldos. Ahora va con todo. Le reveló a C ª. que vendió todas sus acciones, vació sus cuentas de jubilación e hipotecó sus dos propiedades, incluida una casa de $ 1.2 millones con vista a Puget Sound, y vertió los $ 3 millones que recaudó en Gravity. Como propietario mayoritario, no es precisamente pobre. Pero si Gravity falla, también lo hace Price. «La mayoría de la gente vive de cheque en cheque», dice. «Entonces, ¿cómo es que necesito 10 años de gastos de manutención reservados y tú no? Eso no tiene ningún sentido. Tener que depender de un salario modesto no es algo malo. Me ayudará a mantenerme enfocado».

Y los dueños de negocios se mantendrán enfocados en él. El experimento Dan Price Pay será aclamado como un golpe de genialidad que muestra que los empresarios han pagado mal a su fuerza laboral en detrimento de sus empresas, o como una prueba positiva de que Gravity está siendo dirigida por un tonto bien intencionado.

«Me encantan los lunes por la mañana» dice Price, implacablemente optimista como de costumbre, caminando por la escasa oficina de Gravity en la sección Ballard de Seattle, un antiguo pueblo de pescadores que se está gentrificando rápidamente. Viste la indumentaria inconformista completa de jeans rasgados, camisa desabrochada y zapatillas de deporte. La oficina se ve como cabría esperar: escritorios y computadoras en cubículos anodinos, pero el espacio se reorganiza cada seis meses para que las personas puedan sentarse cerca de diferentes colegas. «Así que no nos ponemos demasiado cómodos», dice Price.

Estar cómodo no era un objetivo en la familia de Price cuando él crecía en la zona rural del suroeste de Idaho, cerca de Nampa. Él y sus cinco hermanos se turnaron para despertarse a las 5 am para preparar el desayuno antes de las lecturas bíblicas y las oraciones dirigidas por sus padres cristianos evangélicos. Por su cuenta, Price pasó horas leyendo las Escrituras y llegó a la final de una competencia nacional de memorización de la Biblia en quinto y sexto grado. Al igual que sus hermanos, fue educado en casa hasta los 12 años. Fue entonces cuando se rebeló un poco, tiñéndose el pelo con mechas rojas y azules y pintándose las uñas como los punk rockers que escuchaba.

«La mayoría de la gente vive de cheque en cheque. Entonces, ¿cómo es que yo necesito 10 años de gastos de manutención y tú no?»precio dan

Price aprendió a tocar el bajo y formó un trío de rock cristiano llamado Straightforword (la ortografía es intencional), que fue lo suficientemente exitoso como para hacer una gira y conseguir difusión nacional. A los 16, cuando la banda se separó, decidió ayudar a los dueños de bares y cafeterías donde habían tocado negociando tarifas más baratas con las compañías de procesamiento de tarjetas de crédito, que ofrecían poco más que precios exorbitantes y un servicio irregular.

Aunque su familia tuvo problemas financieros, Price nunca pensó en su empresa como una forma de ganar dinero. Inspirado por su padre, Ron Price, un consultor autónomo que a menudo hablaba de vivir de acuerdo con sus valores, Dan dice que solo quería ayudar a amigos como Heather, que dirigía la cafetería Moxie Java en Caldwell, Idaho. Pero ganó dinero, reunió a más de 200 clientes y en un buen mes ganó $12,000. Cuando ingresó a la Universidad Christian Seattle Pacific en 2004, Price había desarrollado un modelo comercial más sofisticado: procesar él mismo las transacciones con tarjetas de crédito usando tecnología subcontratada.

Aunque manejaba computadoras con fluidez, su verdadera habilidad era la negociación: improvisar acuerdos con la miríada de empresas involucradas en hacer que un solo pase de tarjeta de crédito se llevara a cabo sin problemas. Mientras continuaba sirviendo a sus clientes de Idaho, encontró suficientes clientes nuevos en Seattle para iniciar Gravity Payments con Lucas, cinco años y medio mayor y ya graduado universitario. También se casó con Kristie Lewellyn, una novia de la escuela secundaria cuyos estrictos padres cristianos exigieron, cuando Price tenía 16 años, que se comprometiera en matrimonio o dejaría de verla. Estuvo de acuerdo, y los dos finalmente se casaron cuando Lewellyn tenía 20 años y Price tenía 21, pero la unión no duró y terminó amistosamente en 2012.

Dan y Lucas eran socios 50-50 en Gravity y compartían responsabilidades, pero tuvieron una pelea unos 18 meses después del lanzamiento. Lucas estaba frustrado porque su hermano menor le asignaba tareas de baja categoría y, en 2008, acordaron que Dan se convertiría en el propietario mayoritario. Lucas ahora es ejecutivo en la empresa de mensajes de texto de Seattle, Zipwhip.

Financiada en parte por los ahorros de Dan, la deuda de la tarjeta de crédito y los préstamos estudiantiles (desviados para financiar su empresa), la compañía creció rápidamente a medida que Gravity construyó su propia tecnología y trajo los sistemas de procesamiento de tarjetas internamente. De alguna manera se graduó de la universidad en 2008, ganó varios premios empresariales y conoció al presidente Obama. Entonces llegó la recesión y Gravity cayó rápidamente a tierra. Los ingresos cayeron un 20 por ciento y los proveedores y clientes quebraron. Price estaba asustado. «Casi lo perdimos todo», dice. Siempre tacaño con el salario, había ofrecido a los empleados la promesa habitual de inicio: les daremos un lugar emocionante para trabajar y aprenderán tanto que eventualmente tendrán éxito financiero, ya sea aquí o en otro lugar. Pero después de su encuentro con Jason Haley, decidió probar una nueva táctica.

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Se suponía que los aumentos del 20 por ciento de Price implementados en 2012 serían un trato único. Entonces sucedió algo extraño: las ganancias aumentaron tanto como el año anterior, impulsadas por un sorprendente aumento de la productividad, del 30 al 40 por ciento. Pensó que era una casualidad, pero volvió a acumular aumentos del 20 por ciento al año siguiente. Una vez más, las ganancias aumentaron en una cantidad similar. Desconcertado, hizo lo mismo en 2014 y las ganancias continuaron aumentando, aunque no tanto como antes, porque Gravity tuvo que contratar más.

«Pero todavía estaba molesto y no sabía…

Esto es lo que realmente sucedió en esa empresa que fijó un salario mínimo de $70,000

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