Como estudiante de posgrado en trabajo social, trabajé en un hospital médico. Uno de mis proyectos incluía el estudio de los pacientes de la «puerta giratoria», aquellas personas que acudían a la sala de urgencias con regularidad.

Algunos de estos pacientes llegaron al hospital por problemas crónicos, como dolor de espalda y dificultad para respirar. Identifiqué a los pacientes que vivían solos. Con su permiso, comencé a llamarlos regularmente para ver cómo estaban.

A veces querían hablar de su salud. En otros momentos, querían compartir historias sobre el pasado. Les permití hablar de lo que quisieran y simplemente escuché.

Luego, rastreamos sus visitas a la sala de emergencias. Una vez que comenzaron las llamadas, sus visitas al hospital se redujeron considerablemente.

Creo que hubo dos razones por las que esas llamadas telefónicas redujeron sus visitas al hospital; se sintieron menos solos, lo que los ayudó a sentirse mejor físicamente y sentirse conectados con alguien significó que era menos probable que fueran a la sala de emergencias simplemente para tener contacto humano.

Ese fue solo un proyecto de la escuela de posgrado con una pequeña muestra y no exactamente un estudio revisado por pares. Pero le dio al hospital algunos comentarios interesantes sobre cómo podrían ayudar a algunos de sus visitantes frecuentes a la sala de emergencias.

Claramente, la soledad es un gran problema que puede conducir a una variedad de problemas de salud física, problemas psicológicos y problemas sociales.

Desafortunadamente, la soledad parece ser una epidemia creciente. Los estudios muestran que la mitad de los estadounidenses se sienten solos y aislados.

La diferencia entre estar solo y estar solo

La soledad no es lo mismo que estar solo. Un poco de soledad es buena para ti.

Pero estar solo debe ser una elección para estar saludable. Las personas mayores que quieren compañía pero carecen de visitantes, por ejemplo, tienen más probabilidades de experimentar los efectos físicos y emocionales de estar solos.

También es muy posible sentirse solo incluso cuando estás rodeado de gente. Si sientes que los que te rodean no te comprenden de verdad, o si temes que no te aceptarían si supieran quién eres «realmente», estar rodeado de personas no resolverá necesariamente tus sentimientos de soledad.

Por qué la soledad es dañina

Los investigadores han descubierto que la soledad es tan letal como fumar 15 cigarrillos al día. Las personas solitarias tienen un 50% más de probabilidades de morir prematuramente que aquellas con relaciones sociales sanas.

Hay varias razones por las que la soledad puede ser mortal. Primero, reduce su inmunidad, lo que puede aumentar su riesgo de enfermedad. Pero también aumenta la inflamación en el cuerpo, lo que puede contribuir a enfermedades cardíacas y otras condiciones de salud crónicas.

El estrés también te afectará más si te sientes solo. Los problemas financieros, los problemas de salud y los obstáculos cotidianos pueden afectar emocionalmente a las personas que carecen de apoyo social y emocional.

Las relaciones de calidad importan más que la cantidad

En un mundo donde muchas personas tienen cientos, si no miles, de conexiones en las redes sociales, está claro que esas conexiones no son una cura para la soledad. No es la cantidad de conexiones lo que importa, es la calidad.

Es importante reconocer cuándo se siente solo y aislado para que pueda tomar medidas para mejorar sus conexiones sociales.

Ya sea que elija comenzar a programar más citas para tomar un café con amigos o se comprometa a ser voluntario por una buena causa, es importante tomar medidas. La tendencia natural cuando te sientes aislado puede ser retirarte aún más, lo que puede ser francamente peligroso.

Sal ahí fuera incluso cuando no tengas ganas y trata deliberadamente de conectarte con la gente cara a cara. Si realmente estás luchando para combatir la soledad, busca ayuda profesional. La depresión, la ansiedad y otros problemas de salud mental pueden hacer que te sientas desconectado, lo que puede crear un ciclo que se perpetúa a sí mismo y que es difícil de romper.

Las opiniones expresadas aquí por los columnistas de Inc.com son propias, no de Inc.com.

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