Es, según los estándares contemporáneos, una sociedad secreta. Fundada hace 32 años, tiene alrededor de 4000 miembros ricos y poderosos, muchos de ellos los jefes de algunas de las empresas más dinámicas y exitosas del país. Los miembros actuales incluyen a Leonard Lauder (Estee Lauder), WR «Tim» Timken Jr. (Timken Co.), Peter Farley (Cetus), Chuck Schwab (Charles Schwab & Co.), Tom Johnson (Los Angeles Times), Ray Hunt ( Hunt Oil), Robert Low (Savin) y Rod Belden (Sykes Datatronics). Pero rara vez se ha escrito sobre la organización. Incluso cuando los ex presidentes Carter y Ford hablaron en una reunión reciente en Hawái, la prensa fue hábilmente excluida.

«Simplemente no estamos interesados ​​en la publicidad», dice Christopher Lehman, ex director ejecutivo de Young Presidents’ Organization Inc. Lo que le interesa a la organización, según Lehman y su propio lema, es: «mejores presidentes a través de la educación y la idea». intercambio.»

«Se adapta a sí mismo para tratar con el empresario joven, exitoso y de gran energía», señala un miembro, Charles B. Housen, presidente de Erving Paper Mills, una empresa familiar con sede en Erving, Massachusetts. tratando de nutrir, y realmente hacen un buen trabajo».

YPO, organizado en 1950 por Ray Hickok, entonces presidente de Hickok Manufacturing Co., fue creado para personas exactamente como Housen: personas que habían heredado un negocio familiar, necesitaban a alguien con quien hablar sobre los problemas que enfrentaban, pero encontraron que nadie. — empleados, consultores, cónyuges o sacerdotes — entendieron por lo que estaban pasando. Nadie, es decir, excepto el presidente de otra empresa. Tras la muerte de su padre, Hickok, a los 27 años, se hizo cargo del mayor fabricante de cinturones y joyas para hombres del mundo. Descubrió que su educación y experiencia simplemente no eran suficientes. «Sentí que necesitaba raíces gerenciales más amplias», recuerda. «Y sentí que se acumularían beneficios incalculables al reunirme con otros presidentes más jóvenes».

Hickok compiló una lista de 600 posibles miembros, los contactó en persona y los encontró receptivos. La primera reunión oficial de YPO en la ciudad de Nueva York incluyó al general Robert Johnson, entonces director de Johnson & Johnson, y Douglas Fairbanks Jr., que dirigía una productora.

Las razones de Housen para unirse a YPO reflejaron la preocupación de Hickok. «En mi propia empresa, tenemos algunos gerentes muy brillantes y enérgicos», explica, «pero yo soy el jefe. Digo ‘palomitas de maíz’ y ellos dicen ‘¡Fantástico!’ Y sé que las palomitas de maíz no son geniales. Voy a un YPOer y digo ‘palomitas de maíz’, y él dice: ‘¡Toro! ¿Qué quieres decir con palomitas de maíz?

Las empresas familiares todavía representan el 40 % de los miembros de YPO, pero ahora alrededor del 30 % de los miembros son empresarios que dirigen las empresas que fundaron, y el resto son «profesionales», personas que compraron una empresa o fueron contratadas para dirigir una. Alrededor de un tercio de las empresas cotizan en bolsa y algunas se encuentran entre las más grandes del país. «Carbón, construcción, productos cárnicos, ropa para hombres y niños, aserraderos, lo que sea, probablemente lo tengamos», observa Lehman. «Tenemos a alguien para cada código SIC en marcha».

Para calificar para ser miembro, una persona debe haberse convertido, antes de los 40 años, en presidente o presidente y director ejecutivo de una corporación de $4 millones que emplee al menos a 50 personas. Los criterios financieros difieren para las empresas de servicios y los bancos. El candidato debe ser recomendado por dos miembros de un capítulo local y aprobado por un comité de la junta directiva. Los miembros potenciales pueden acercarse a la organización directamente, pero la mayoría son descubiertos por los miembros actuales. Hay una tarifa de iniciación de $ 600 y una tarifa de membresía anual de $ 600 más el costo de los eventos individuales de YPO. En su 50 cumpleaños, a los miembros se les otorga una mecedora y se toca la batería.

Algunos terminan en una de las dos organizaciones de ex alumnos, el Consejo Empresarial Mundial o el Foro de Jefes Ejecutivos. Hickok, ahora de 63 años, es el único miembro vitalicio. Aunque vendió Hickok Manufacturing en 1971, permanece activo en Ray Hickok Associates, una empresa de fusiones y adquisiciones, y Ray Hickok Collection, que publica una serie de fotografías de vida silvestre, ambas con sede en Rochester, Nueva York.

Muchos miembros, como Housen, consideran la afiliación a YPO como la más valiosa de su carrera comercial. «Creo que todavía estaría dirigiendo una empresa relativamente pequeña si no fuera por YPO», señala Housen. «Ciertamente, mi crecimiento mejoró porque descubrí que lo que solía ser una mística, no lo era. Quiero decir, había maneras de hacer las cosas, como, ¿cómo armar un programa de financiamiento sin arriesgar todo? ¿Cómo configura un sistema de comunicaciones entre su planta aquí y su planta en Indiana?»

Cuando Housen se unió a YPO hace 10 años, Erving Paper Mills era una empresa de fabricación de papel de $ 12 millones a $ 14 millones al año y 485 empleados; hoy, es una corporación de $125 millones, 1,500 empleados de 11 compañías en ocho estados. «No creo que hubiera tenido la confianza, tan temprano, para hacer las cosas que he hecho», dice Housen, quien, a los 50 años, ahora se está preparando para dejar YPO.

Housen señala que cuando sus colegas dejan YPO, muchos de ellos venden sus negocios, se divorcian o quiebran. «YPO es un sistema de soporte que tiende a mantener las cosas juntas». Agrega con una sonrisa que no tiene la intención de buscar esas opciones. En cambio, al estilo típico de YPO, celebró una reunión del capítulo local de YPO titulada «Yo y mi mundo» para tratar el rito de iniciación.

Housen, un hombre alto y fornido de facciones gruesas que ocasionalmente se refiere a sí mismo como «un niño del pequeño pueblo de Erving», ha suavizado las asperezas con educación y una sastrería impecable. Parece el cosmopolita completo. Pero no fue así en 1968, cuando emergió como gerente general de Erving Paper Mills después de la muerte de su tío y la jubilación de su padre.

Housen tenía una licenciatura en economía, asistió a la facultad de derecho y trabajó en la empresa. «Empecé de niño», explica. «Vendía en el camino, hacía los libros los fines de semana». Pero no estaba preparado para los rigores de administrar un negocio importante.

«Estaba corriendo por todo el país, tomando todos los cursos que podía obtener, incluidos los ofrecidos por las Asociaciones de Administración Estadounidenses». Finalmente, intervino una mano más experimentada. Una noche en una fiesta, el anfitrión llevó aparte a Housen y su esposa, Marjorie, y les dijo: «Ahora quiero hablarles a ustedes, jóvenes, sobre una gran organización».

Housen asistió a algunas reuniones del capítulo de Nueva Inglaterra y quedó impresionado tanto por la organización como por sus miembros. Aunque no se unió empedernido, se unió y pronto comenzó a apreciar el «aprendizaje muy pesado y la experiencia social muy pesada» que YPO puede ofrecer. «Estaba encantado de que esto estuviera disponible para mí, que pudiera hablar con personas que tenían experiencias hacia las que estaba creciendo».

YPO tiene su sede en la ciudad de Nueva York y un presupuesto anual de más de $6 millones. Tiene 86 capítulos locales y miembros en 47 países, aunque la mayoría, 3200, viven en los Estados Unidos o Canadá. Cada año, la organización nacional ha patrocinado dos «Universidades para presidentes», programas intensos de una semana que ofrecen una amplia gama de actividades y cubren una gran cantidad de temas comerciales y extracurriculares, desde la planificación de I+D hasta la medicina holística.

Las universidades, este año, por primera vez, habrá tres, generalmente se llevan a cabo en lugares exóticos. «Podrías cenar en el fondo de un volcán en Hawái o asistir a un baile formal en un palacio de París», explica Housen. Los eventos sociales les han dado a los YPOers una especie de reputación de playboy rico, pero a pesar de las agradables distracciones, aprender una mejor gestión empresarial sigue siendo la principal preocupación. Housen recuerda su primera universidad: alrededor de cinco opciones de cursos por cada hora y media del día. «Llegamos un domingo y estábamos tan absortos en todo que, para el jueves, Marjorie estaba diciendo: ‘¿Te das cuenta de que estamos en Atenas?’

Solo alrededor de 20 miembros de YPO son mujeres, pero las esposas y, a veces, los niños, ocupan un lugar destacado en las actividades de YPO. Creyendo que una vida hogareña feliz y productiva es esencial para el éxito empresarial a largo plazo, YPO dedica cada vez más tiempo a la familia. Housen, por ejemplo, ha disfrutado de viajes de rafting en aguas bravas y un fin de semana familiar (repleto de un psicólogo familiar) con sus hijos, y organizó la primera universidad familiar de YPO, en Disney World.

Las universidades recurren a luminarias de los mundos del arte, la educación, los negocios y el gobierno, «recursos» que no solo hablan en las reuniones, sino que también pueden conversar informalmente con los miembros. «Podrías terminar sentado junto a la piscina, hablando con James Michener mientras tomas una taza de café», señala Housen. «Nunca hubiera conocido a gente así en Erving».

Los oradores en los eventos de YPO han incluido expresidentes, Henry Kissinger, Gloria Steinem, Moshe Dayan, el astronauta Alan Bean, Christie Hefner de Playboy, el activista social Jesse Jackson, el expresidente de la FCC Newton Minow y el director de Coca-Cola Donald Keough. Después de ser destituido como jefe de personal de Richard Nixon en 1973, HR Haldeman habló sobre gestión de crisis.

Dice Richard K. Oresman, presidente de Ortex Industries Inc. de Trenton, NJ, un fabricante de muebles para exteriores, una reunión en la Casa Blanca con el entonces presidente Ford fue muy gratificante. «Nos habló sobre la crisis energética pendiente», explica Oresman, «y volví y examiné detenidamente nuestros productos a base de petróleo».

Las universidades son abiertamente beneficiosas en varios aspectos. «Había recibido una buena educación», dice Housen, «pero cuando me uní a YPO… aprendí cómo organizar una empresa… cómo motivar a las personas, cómo establecer programas de compensación. Agregó una dimensión a la compañía que, de otro modo, nunca habría tenido».

La organización nacional también realiza unos 25 seminarios cada año; publica una revista, Enterprise, para sus miembros; y produce casetes de audio y video sobre temas comerciales.

«La organización creció muy, muy rápidamente», dice Hickok. «Creo que nunca imaginé tener cientos de personas asistiendo a una reunión, o la amplia gama de programas educativos que estarían disponibles. Ha sido un problema que YPO crezca hasta el tamaño que tiene y aún conserve el original, beneficios de tipo uno a uno que se pretendían».

Los capítulos locales, 58 en los Estados Unidos y Canadá, se reúnen unas 10 veces al año y, por lo general, dedican la mayor parte del día a un tema o negocio. «Podríamos reunirnos con los principales economistas del MIT o Harvard», dice Housen del capítulo de Nueva Inglaterra de 105 miembros, «o, como hicimos este año, hacer una vista previa económica del ’82 en el State Street Bank. Hemos realizó programas sobre el papel de la religión en los negocios, la gestión de los principales puertos de este país y uno en el Hospital Beth Israel sobre nuevas tecnologías médicas y sus implicaciones para la industria.

«Cuando vas a un hospital», señala, «puedes ver los avances médicos más recientes, pero también terminas hablando con el personal administrativo. Y obtienes ideas que pueden ayudarte a dirigir tu propia empresa».

Los programas del capítulo local y la participación personal con otros presidentes siguen siendo el resultado final de YPO. «La mayoría de la gente siente que el intercambio entre los miembros es la parte más valiosa de YPO», dice Lehman. «Ser capaz de tratar con los compañeros de manera informal y confidencial es invaluable para un CEO». Señala que los miembros establecen vínculos estrechos y pueden llamarse unos a otros fuera de los formatos de YPO. Las solicitudes pueden variar desde pedir ayuda para establecer una relación bancaria en una nueva área hasta pedirle a un YPOer que busque en…

La vida secreta de los jóvenes presidentes

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