Una línea de ensamblaje es un proceso de fabricación en el que se agregan piezas intercambiables a un producto de manera secuencial para crear un producto final. En la mayoría de los casos, una línea de montaje de fabricación es un sistema semiautomático a través del cual se mueve un producto. En cada estación a lo largo de la línea tiene lugar una parte del proceso de producción. Los trabajadores y la maquinaria utilizados para producir el artículo están estacionarios a lo largo de la línea y el producto se mueve a lo largo del ciclo, de principio a fin.

Los métodos de línea de montaje se introdujeron originalmente para aumentar la productividad y la eficiencia de la fábrica. Los avances en los métodos de la línea de ensamblaje se realizan regularmente a medida que se encuentran formas nuevas y más eficientes de lograr el objetivo de aumentar el rendimiento (la cantidad de productos producidos en un período de tiempo determinado). Si bien los métodos de la línea de montaje se aplican principalmente a los procesos de fabricación, también se sabe que los expertos comerciales aplican estos principios a otras áreas comerciales, desde el desarrollo de productos hasta la gestión.

La introducción de la línea de montaje en las plantas de fabricación estadounidenses a principios del siglo XX transformó fundamentalmente el carácter de las instalaciones de producción y los negocios en todo el país. Gracias a la línea de montaje, los períodos de producción se acortaron, los costos de los equipos se aceleraron y tanto la mano de obra como la gerencia se esforzaron por mantenerse al día con los cambios. Hoy en día, utilizando métodos de línea de ensamblaje modernos, la fabricación se ha convertido en un proceso altamente refinado en el que se agrega valor a las piezas a lo largo de la línea. Cada vez más, la fabricación en línea de ensamblaje se caracteriza por «procesos simultáneos»: múltiples actividades paralelas que alimentan una etapa de ensamblaje final. Estos procesos requieren sofisticados sistemas de comunicación, planes de flujo de materiales y programas de producción. El hecho de que el sistema de la línea de montaje sea un sistema único y grande significa que las fallas en un punto de la «línea» causan ralentizaciones y repercusiones a partir de ese punto. Mantener todo el sistema funcionando sin problemas requiere una gran coordinación entre las partes del sistema.

El poder de las computadoras ha permitido que los sistemas de seguimiento se vuelvan más sofisticados y esto, a su vez, ha permitido reducir los costos asociados con el mantenimiento de inventarios. Se han desarrollado métodos de fabricación justo a tiempo (JIT) para reducir el costo de llevar piezas y suministros como inventario. Bajo un sistema JIT, las plantas de fabricación tienen solo uno o unos pocos días de inventario en la planta, confiando en que los proveedores proporcionen piezas y materiales «según sea necesario». Los desarrollos futuros en esta área pueden incluir que los proveedores establezcan operaciones dentro de las propias instalaciones de fabricación o mayores enlaces electrónicos entre fabricantes y proveedores para proporcionar un suministro más eficiente de materiales y piezas.

VARIACIONES EN LAS METODOLOGÍAS DE LA LÍNEA DE MONTAJE

El paso de los años ha traído numerosas variaciones en las metodologías de las líneas de montaje. Estas nuevas arrugas se remontan no solo a las mejoras generales en la tecnología y la planificación, sino también a factores que son exclusivos de cada empresa o industria. Las limitaciones de capital, por ejemplo, pueden tener un gran impacto en el plan de una pequeña empresa para introducir o mejorar los métodos de producción de la línea de montaje, mientras que los cambios en la competencia internacional, las normas operativas y la disponibilidad de materiales pueden influir en la imagen de la línea de montaje de industrias enteras. A continuación se presentan breves descripciones de los métodos de la línea de montaje que actualmente disfrutan de cierto grado de popularidad en el mundo de la fabricación.

  • Ensamblaje modular: este es un método de línea de ensamblaje avanzado que está diseñado para mejorar el rendimiento al aumentar la eficiencia de las líneas de subensamblaje paralelas que alimentan la línea de ensamblaje final. Tal como se aplica a la fabricación de automóviles, el ensamblaje modular implicaría ensamblar módulos separados (chasis, interior, carrocería) en sus propias líneas de ensamblaje y luego unirlos en una línea de ensamblaje final.
  • Fabricación de células: este método de producción ha evolucionado a partir de una mayor capacidad de las máquinas para realizar múltiples tareas. Los operadores de celdas pueden manejar tres o cuatro tareas, y los robots se utilizan para operaciones como el manejo de materiales y la soldadura. Las celdas de máquinas pueden ser operadas por un operador o una celda de trabajo de varias personas. En estas celdas de máquinas es posible vincular máquinas más antiguas con otras más nuevas, reduciendo así la cantidad de inversión requerida para maquinaria nueva.
  • Producción en equipo: la producción orientada en equipo es otro desarrollo en los métodos de línea de montaje. Donde los trabajadores solían trabajar en estaciones de trabajo de una o dos personas y realizar tareas repetitivas, ahora los equipos de trabajadores pueden seguir un trabajo en la línea de ensamblaje a través de sus controles de calidad finales. El enfoque de producción en equipo ha sido aclamado por los partidarios como uno que crea una mayor participación de los trabajadores en el proceso de fabricación y el conocimiento del sistema.
  • «Línea» de ensamblaje en forma de U: una línea puede no ser la forma más eficiente para organizar una línea de ensamblaje. En una línea o curva en forma de U, los trabajadores se reúnen en el interior de la curva y la comunicación es más fácil que a lo largo de una línea recta. Los ensambladores pueden ver cada proceso; lo que viene y qué tan rápido; y una persona puede realizar múltiples operaciones. Además, las estaciones de trabajo a lo largo de la «línea» pueden producir múltiples diseños de productos simultáneamente, lo que hace que la instalación en su conjunto sea más flexible. Los cambios también son más fáciles en una línea en forma de U y, con una mejor comunicación entre los trabajadores, también se simplifica el entrenamiento cruzado. Las bondades de la línea en forma de U han servido para incrementar ampliamente su uso.

A medida que se introducen nuevos métodos de línea de montaje en los procesos de fabricación, los gerentes comerciales analizan las técnicas para su posible aplicación en otras áreas comerciales. Una de estas aplicaciones se llama Desarrollo de aplicaciones conjuntas o JAD. Es un proceso originalmente desarrollado para diseñar un sistema basado en computadora. Reúne en un solo taller a quienes trabajan en áreas de negocio ya quienes trabajan en el área de tecnologías de la información. Las ventajas de JAD incluyen una drástica reducción del tiempo que lleva completar un proyecto. El proceso JAD hace para el desarrollo de sistemas informáticos lo que Henry Ford hizo para la fabricación de automóviles (un método para organizar la maquinaria, los materiales y la mano de obra de modo que un automóvil se pueda armar mucho más rápido y más barato que nunca: la línea de ensamblaje).

De manera similar, los fundamentos de la teoría de la línea de montaje se han aplicado con éxito a los procesos comerciales. Todos estos nuevos métodos de organización del trabajo comparten el objetivo común de mejorar el rendimiento al reducir la cantidad de tiempo que los trabajadores individuales y sus máquinas dedican a tareas específicas. Al reducir la cantidad de tiempo requerido para producir un artículo, los métodos de línea de montaje han hecho posible producir más con menos.

BIBLIOGRAFÍA

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Métodos de línea de montaje | Inc.com

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