En caso de duda, comience con una broma.

Ese tropo de hablar en público también es un buen consejo para los directores ejecutivos y fundadores. Entre todas las exhortaciones a que los líderes sean inspiradores, motivadores, claros, carismáticos y apasionados, la exigencia de que también sean divertidos parece superflua. De hecho, el humor es una de las herramientas más eficaces de un líder. Úselo bien, y los empleados lo respetarán y lo apreciarán más.

Liderar con humor

La profesora Jennifer Aaker y la profesora Naomi Bagdonas imparten un curso en Stanford sobre el humor en los negocios. La edad promedio de sus estudiantes es de 23 años, coincidentemente la misma edad en la que la evaluación de las personas sobre cuán divertidos son se precipita por un precipicio, según un estudio de Gallup. También es cuando la gente comienza a reírse menos.

Los líderes con humor pueden construir culturas más sólidas, dar rienda suelta a más creatividad e incluso negociar mejores tratos. «Escuchamos de líderes jóvenes sobre la increíble presión de ser la cara de su organización», dice Aaker. «Muchos luchan porque se aferran a la falsa dicotomía entre traer humor y tomarse el trabajo en serio. El equilibrio correcto de gravedad y ligereza da poder a ambos».

Desde el punto de vista organizativo, la investigación muestra que las culturas que incorporan el humor son más resistentes. También es útil en momentos de estrés porque libera oxitocina, lo que facilita el vínculo social y aumenta la confianza. Ese lubricante social también lo convierte en «una droga de entrada a aspectos más amplios de autenticidad y vulnerabilidad», dice Bagdonas.

El humor no es infalible

La investigación muestra que las demostraciones de humor apropiadas aumentan las percepciones de confianza y competencia, lo que a su vez aumenta el estatus. El humor también está ligado a la inteligencia. Incluso la risa, si es fuerte, de tono variable y más alta, sugiere un estatus superior. La presunción es que las personas en el poder son más desinhibidas y se sienten más cómodas expresando emociones.

Si bien las muestras de humor inapropiado también pueden indicar confianza, pueden reducir las percepciones de competencia. Recuerda a Michael Scott, el jefe de la comedia La oficina, ¿Quién promociona sus habilidades cómicas mientras rebuzna chistes sexistas, racistas y simplemente estúpidos? (Si te encuentras riéndote con él en lugar de reírte de él, es posible que desees considerar otra línea de trabajo).

Los líderes que favorecen un estilo burlón (es decir, decir cualquier cosa que les divierta sin preocuparse de cómo afecta a los demás, o usar el combate humorístico como una forma de construir relaciones) pueden alienar a aquellos con pieles menos coriáceas. Una alternativa es lo que Bagdonas llama «humor edificante, donde el objetivo suele ser ellos mismos o un enemigo común». Ese enemigo se define vagamente y «puede ser tan benigno como el sistema de gestión de gastos de su empresa», dice.

La risa como herramienta para desarmar

Los emprendedores, ya que parten de cero, están bien posicionados para desarrollar estilos de liderazgo imbuidos de humor y culturas que sepan reír. Pero en el crisol de la creación de empresas, el agotamiento, el estrés y el miedo existencial pueden sofocar las risitas. Para hacer que tanto la experiencia de inicio en sí misma como las historias posteriores sobre la experiencia sean más agradables, los fundadores deben intentar «reformularla» de «una historia dramática o trágica a una que sea más cómica y alegre», dice Aaker. La historia de perder a su único cliente se vuelve menos sombría si también puede contar la noche que pasó consolándose a sí mismo dándose un atracón. Carrera de resistencia de RuPaul.

Tono perfecto

Algunas personas son espontáneamente graciosas, pero si necesitas incluir tus chistes en tus presentaciones, también está bien. Y aunque tendemos a pensar en el humor como algo exclusivo de los extrovertidos que cuentan historias coloridas o imitan, el humor puede adoptar diferentes formas para los líderes más tranquilos. «A esta gente le encanta cuando su humor pasa desapercibido para muchos pero muy apreciado por unos pocos», dice Bagdonas.

Tu sentido del humor es un músculo: se vuelve más fuerte cuanto más lo usas. Los instructores recomiendan incorporar ligereza no solo en las presentaciones, sino también en conversaciones informales, correos electrónicos e incluso en su mensaje de respuesta de fuera de la oficina. Si está enviando una comunicación mundana donde la ligereza no estaría fuera de lugar, considere dejar un comentario divertido. Cuando hable en público, haga referencia a cosas divertidas que sucedieron o chistes hechos anteriormente por usted o por otros. Nunca golpee apuntando a un subordinado.

¿Qué hace que algo sea gracioso?

Dos presentaciones en las conferencias de tecnología en la década de 1990 ejemplifican el despliegue del humor en su mejor y peor momento. En el esfuerzo fallido, un ejecutivo de Nickelodeon hizo una presentación poco interesante sobre un importante proyecto de TI que su equipo había llevado a cabo con éxito. Concluyó diciendo: «Y esta fue la reacción». Una pantalla descendió y mostró un clip interminable de Ren y Stimpy haciendo el baile «Happy Happy Joy Joy». La audiencia se sentó con cara de piedra.

El esfuerzo exitoso fue cortesía del jefe de tecnología de Computer Associates. Mientras subía al escenario, un crujido surgió de la audiencia: el tipo era la viva imagen del actor Wayne Knight. El presentador se quedó de pie por un momento, mirando hacia el podio y sacudiendo la cabeza como si estuviera resignado. Entonces miró hacia arriba y dijo en voz alta: «Adelante. Sácalo de tu sistema». Y todo el público al unísono gritó «¡Newman!» en una perfecta mueca seinfeldiana. Después de eso, estaban comiendo de su mano.

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