en un despejado A mediados de abril por la mañana en Hill Country de Texas, a unas 60 millas al oeste de Austin, cerca de una legendaria ciudad de honky tonk llamada Luckenbach, Katie Forrest y su esposo, Taylor Collins, observan una manada de bisontes pastando en el rancho de 900 acres que tienen. comprado el año pasado. Aproximadamente una docena de las bestias gigantes han formado un círculo protector alrededor de dos bisontes bebés mientras deambulan, en masa, en dirección a sus dueños. «¡Oh, Dios mío, no puedo creer que vengan aquí!» Collins se maravilla, en el tono silencioso y conspirador de un presentador de un programa de naturaleza. «Esto es una locura. Esto es lo más cerca que alguien puede estar de un bisonte bebé de una semana».

Este rancho, este campo, esta manada de animales, es lo que parece el paraíso para Forrest y Collins. Un par de nativos de Austin, compraron el diferencial con el dinero que ganaron cuando vendieron su empresa emergente, Epic Provisions, al conglomerado de bienes de consumo empaquetados (CPG) con sede en Minnesota, General Mills, en 2016, después de apenas tres años en el negocio, por un reportó $100 millones. Con apenas 30 años, de repente eran ricos más allá de sus sueños. Construyeron la compañía, que fabrica bocadillos a base de carne, sin tomar grandes cantidades de inversión externa, y lograron mantener una participación mayoritaria cuando vendieron.

También estaban, como muchos fundadores de marcas de alimentos y bebidas de moda, obsesionados con fabricar productos que ofrecieran una alternativa saludable a los grandes alimentos: saludables para los consumidores y para el medio ambiente, y humanitarios para los animales. El rancho no solo sería una salida para su estilo de vida al aire libre, sino que también serviría como un laboratorio para las prácticas de pastoreo regenerativo que esperaban impulsar a más de sus proveedores a adoptar. Querían que Epic fuera una fuerza para cambiar el sistema alimentario de Estados Unidos y el rancho ayudaría. Comenzaron a criar bisontes, pollos, pavos, patos, gansos y abejas.

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Mientras tanto, seguían dirigiendo Epic, todavía trabajando en la parte trasera del mismo edificio de Austin de un piso, detrás de una barbería. Todavía iban a trabajar en chancletas la mayoría de los días, todavía tenían media docena de perros deambulando por la oficina. General Mills, una de las compañías de alimentos más grandes del mundo, la matriz de megamarcas convencionales como Cheerios, Betty Crocker, Pillsbury y Green Giant, podría parecer un hogar extraño para la creación de la pareja. Pero a medida que las grandes empresas de CPG han luchado en los últimos años con los gustos cambiantes de los consumidores, han comenzado a considerar las nuevas empresas de alimentos como una especie de canal de innovación. Al comprar una empresa como Epic, General Mills podría tener acceso a los consumidores Millennial. Epic, a su vez, tendría acceso a vastos recursos, con el potencial de un mayor impacto.

Suena como un cuento de hadas empresarial: los tortolitos construyen una empresa impulsada por una misión, la venden por una fortuna y aún así la conservan. Excepto que no es tan simple. No faltan los cuentos de advertencia entre las marcas insurgentes compradas por los grandes, como cuando Kellogg’s adquirió el fabricante de cereales Kashi en 2000 y logró convertir ocho años de crecimiento impresionante en ventas decrecientes cuando impuso sus formas de gran empresa. A los pocos meses de la adquisición de Epic, parecía que la empresa ya podría estar yendo por ese camino. Forrest y Collins estaban irritados con sus nuevos dueños, hasta el punto de que comenzaron a evitar las llamadas de números desconocidos en la sede. «Fue horrible», dice Forrest. «Parecía que todo lo que nos impusieron iba en contra de nuestros valores fundamentales».

«Fuimos allí como una broma, para ver el interior de esta megacorporación y entender a qué nos enfrentábamos».

Sin embargo, aquí están, dos años después, no solo resistiendo, sino insistiendo en que no van a ir a ninguna parte. Por estimaciones, Epic ahora está en camino de superar los $ 80 millones en ingresos este año, más de cuatro veces lo que hizo antes de la venta. Pero el viaje de Epic no ha sido ni un cuento de hadas ni una historia de terror. La realidad de ser adquirido, admite Collins: «Es difícil».

al menos parte de la historia épica en realidad es un cuento de hadas. Collins y Forrest se conocieron en la escuela secundaria. Él era estudiante de último año y ella de primer año y un día se cruzaron en el pasillo. No se dijeron una palabra, pero algo sucedió: «Fue como si explotara una bomba atómica, como un estallido de energía que sacudió mis huesos», recuerda Collins. «Lo recuerdo tan claramente», a pesar de que en realidad nunca habló con ella, y luego se graduó pronto.

Seis años más tarde, cuando ambos asistían a la universidad en Texas State y viajaban 30 minutos desde Austin, Forrest obtuvo el número de Collins de un amigo y le preguntó si le gustaría compartir el viaje. Luego vino una primera cita, y él le contó sobre su recuerdo de ese día en la escuela secundaria; ella recordó el mismo sentimiento. En tres meses, estaban viviendo juntos. Ambos atletas apasionados, se dedicaron juntos a las carreras de resistencia. Se hicieron veganos juntos. Comenzaron a viajar juntos para competir en triatlones y paseos en bicicleta de 100 millas, un pasatiempo que requiere la cantidad de dinero y tiempo que los universitarios ocupados generalmente no pueden reunir.

La solución: Comenzaron su primer negocio, una empresa de reciclaje comercial. Austin no tenía un buen sistema para que los restaurantes y las empresas se deshicieran de sus desechos reciclables, por lo que Forrest y Collins juntaron $2,000 para comprar un tráiler e hicieron visitas semanales a unas 30 empresas. Era un «trabajo retorcido», dice Forrest, «turnos de 4 am, ratas volando en tu cara», pero les valió hasta $ 10,000 por mes.

Una vez que terminaron la escuela, comenzaron una compañía de barras de proteínas veganas llamada Thunderbird Energetica. Thunderbird atrajo el interés de Whole Foods, que le dio a Forrest and Collins un préstamo de $100,000 y la distribución en 30 tiendas, pero la experiencia fue un «desastre». Cometieron errores en todo, desde la fabricación hasta la marca. La única ventaja fue que descubrieron que trabajaban bien juntos: Collins lanzó ideas descabelladas y Forrest descubriría cómo implementarlas realmente.

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Luego, Forrest comenzó a tener problemas de salud. Después de que numerosos médicos no pudieron ayudarla, un profesional de la salud holística sugirió que su dieta vegana podría ser la culpable. «Así que presionamos el botón de reinicio y comenzamos a comer carne de nuevo», recuerda Collins. El movimiento paleo apenas comenzaba a despegar y, a medida que la salud de Forrest mejoraba, los dos decidieron que también debían reiniciar su negocio.

Entraron en Incubation Station, un acelerador local de startups enfocado en productos de consumo que ahora se llama SKU. Cuando terminaron de pisar el acelerador, estaban convencidos de que debían pasar a la carne. Epic, la nueva marca, eran barras de proteínas que sustituyeron los polvos en productos como las barras Quest con trozos combinados de carne, fruta y nueces. A un inversionista ángel en Houston le encantó la idea e invirtió $750,000. (Forrest and Collins más tarde recaudó $ 3 millones adicionales, principalmente de un grupo de capital de riesgo con sede en Colorado).

En ese momento, no existía ninguna barra de proteína de este tipo, y no fue fácil acertar con el producto. Una vez, cuando estaban experimentando con una extrusora en su patio trasero, las nueces obstruyeron el sistema y provocaron una explosión que roció 10 libras de carne cruda sobre el césped. Cuando necesitaron muestras para su exhibición comercial debut, empaquetaron su primer lote de barras en la cocina de invitados, solo para descubrir dos días antes del espectáculo que no todas las barras estaban selladas correctamente, lo que creó «el moho más repugnante». he visto», dice Collins. A pesar del contratiempo, la feria comercial fue un éxito y regresaron con compromisos de pedidos por valor de $ 100,000 de los minoristas.

Forrest y Collins habían dado con una poderosa fórmula para nuevas marcas de alimentos. Era un concepto de producto novedoso que fusionaba dos categorías calientes, barras de proteínas y bocadillos de carne como cecina. Estaba su misión para un propósito más amplio, el abastecimiento sostenible, y, por supuesto, la propia historia convincente de la pareja. Todo se sumó exactamente al tipo de autenticidad que las empresas heredadas solo desearían poder crear por su cuenta.

La primera vez Forrest se dio cuenta de que General Mills estaba husmeando apenas llevaba unos meses en el negocio. Se dio cuenta de que alguien en Minneapolis seguía pidiendo varias cajas de barras todos los días. Suponiendo que era una persona de desarrollo de productos de General Mills que intentaba copiar su concepto, comenzó a cancelar los pedidos a medida que llegaban en línea. Finalmente, una mujer de General Mills se puso en contacto con Epic y le explicó que en realidad era del brazo de capital de riesgo de la empresa, 301 Inc. Forrest acordó dejar de cancelar los pedidos. Pronto, General Mills se quedó en silencio.

Dos años después, a finales de 2015, el gigante de la alimentación resurgió y Forrest y Collins aceptaron una invitación para visitar su sede. «Fuimos allí como una broma, para ver el interior de esta megacorporación y comprender a lo que nos enfrentábamos», recuerda Collins. La experiencia terminó siendo reveladora. Otras grandes empresas de alimentos se habían acercado a Epic durante los tres años anteriores, y cada conversación se sentía como el comienzo de una transacción, no de una relación.

General Mills parecía diferente. En lugar de sentarnos con un grupo de ejecutivos exigiéndoles información financiera, «pasamos toda la tarde hablando sobre valores, misión y principios fundamentales», dice Collins. La diferencia fue aún más sorprendente cuando un ejecutivo llamado John Foraker intervino para convertirse en el principal contacto de Epic. En lugar de incorporarse a la división de bocadillos del gigante, el hogar de marcas como Bugles y Chex Mix, Epic se alinearía con otras marcas naturales y orgánicas dentro del conglomerado. Foraker, de 55 años, había sido director general de Annie’s Homegrown durante una década cuando General Mills adquirió esa marca en 2014 por 820 millones de dólares. Foraker, que se suponía que se quedaría solo un año después de la adquisición, se había conformado con lo que parecía ser una participación a mucho más largo plazo en General Mills. Y Annie’s estaba prosperando, lanzando nuevos productos y convirtiéndose en el buque insignia de una creciente familia de marcas naturales en General Mills que incluía Cascadian Farm, Muir Glen y Lärabar.

Una vez, cuando estaban experimentando con una extrusora en su patio trasero, las nueces obstruyeron el sistema y provocaron una explosión que roció 10 libras de carne cruda sobre el césped.

Collins y Forrest no podrían haber inventado un mejor mentor y protector. «Si hacemos este trato, me informarán y nunca tendrán que hablar con nadie más en Minneapolis», recuerdan que les dijo Foraker. «Hacemos esto bien». Era todo lo que los fundadores de Epic querían escuchar. Foraker, que tiene un título en economía agrícola, también tenía una fuerte opinión sobre los OGM y los productos orgánicos, una de las principales prioridades de Forrest y Collins cuando pensaron en cómo General Mills podría ayudarlos a obligar a los proveedores a adoptar prácticas más regenerativas.

Cuando Epic llegó a un acuerdo en enero de 2016, la empresa de tres años tenía una docena de empleados y había generado unos ingresos de 20 millones de dólares el año anterior. Las cosas empezaron prometedoras. Epic había agotado durante mucho tiempo el escaso suministro norteamericano de carne de bisonte alimentado con pasto y terminado con pasto para hacer su barra más popular, y la compañía carecía de la influencia para lograr que los ganaderos cambiaran. Forrest and Collins había comenzado a vender dos versiones de la barra de bisonte, una de las cuales contenía bisonte complementado con granos, un movimiento que ninguno de los fundadores se sintió particularmente bien.

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Sin embargo, un año después de la adquisición, el director financiero y de operaciones de Epic, Robby Sansom, viajó a Wisconsin con el director de abastecimiento de ingredientes naturales y orgánicos de General Mills para visitar NorthStar Bison, una granja familiar muy respetada. Mientras estaban sentados en el porche bebiendo té helado, se les ocurrió un plan. Con el respaldo financiero de General Mills, Epic pagaría por adelantado 1200 animales y…

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