Es un hermoso día en su vecindario y Ben Chestnut está pensando en el dolor.

El sol de la tarde brilla en BeltLine de Atlanta, una vía de tren abandonada convertida en un sendero verde para peatones. Los niños se apiñan en un carrito que vende lotes pequeños de paletas heladas de frambuesa y lima. Los viajeros pasan en tropel en bicicletas, tablas y pies, las relucientes torres de la ciudad en un lugar pintoresco. Y Chestnut, una presencia delgada y sobria en un azul marino casi monocromático debajo de su mata de cabello negro, está contemplando una bicicleta.

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«Empiezas una empresa y luego te despiertas un día y te das cuenta de que no recuerdas cuáles son tus pasatiempos», dice Chestnut, de 43 años, cofundador y director ejecutivo de MailChimp. «Da miedo cuando realmente no entiendes qué es lo que te gusta».

Ha tenido algo de tiempo para darse cuenta de eso recientemente. MailChimp, que pasó la primera mitad de su vida averiguando qué podía hacer bien exactamente, que resultó ser el manejo del marketing por correo electrónico de las empresas, hoy es una de las pequeñas empresas más exitosas de Estados Unidos. Excepto que no ha sido pequeño por un tiempo, no con más de 700 empleados y 16 millones de clientes y 14,000 más inscribiéndose Todos los días.

Chestnut, que ha visto crecer a su empresa «desde la puesta en marcha hasta la madurez» con las emociones encontradas de un padre, tiene algo de tiempo libre ahora que ya no siempre se preocupa por la supervivencia. Su padre le recordó recientemente que una vez fue un buen ciclista, por lo que ahora Chestnut tiene un grupo de amigos ciclistas de montaña, un Peloton en casa y una adicción a Strava. También tiene un par de autos de carreras de fin de semana para acompañar al Tesla que conduce al trabajo.

Esta noche, está montando una bicicleta de empresa barata y liviana que alguien en MailChimp, con una peculiaridad interna firmemente en su lugar, ha llamado Batimóvil. Es algo apropiado: quítele su sonrisa rápida y un poco tonta, su disposición a aceptar lo absurdo y lo que un empleado llama «la apariencia de Mister Rogers», y Chestnut a veces parece que podría superar a Bruce Wayne.

«La gente me pregunta: ‘Tu negocio va muy bien. ¿No estás feliz?’ No. Me duele”, dice. «Pero así es como sabes que estás creciendo».

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es un excelente problema tener, por supuesto, uno que Chestnut y su cofundador, el director de atención al cliente Dan Kurzius, han aprendido a abrazar durante los casi 18 años que han dedicado a su empresa. MailChimp, que surgió de un negocio web descartado, es rentable, todavía es propiedad exclusiva de sus cofundadores y crece más de $ 120 millones cada año; Chestnut estima que en 2017 registrará $ 525 millones en ingresos.

Eso a pesar del hecho de que un porcentaje no revelado de sus clientes nunca paga un centavo a MailChimp. De hecho, MailChimp comenzó a tener éxito cuando dejó de cobrarle a todo el mundo, cuando vinculó deliberadamente su fortuna a las pequeñas empresas que constituyen sus principales clientes. Ha seguido creciendo a un ritmo vertiginoso durante años, mientras que muchas empresas tecnológicas más destacadas están perdiendo dinero, clientes, directores ejecutivos y credibilidad. MailChimp nunca ha tomado un dólar de capitalistas de riesgo u otros inversionistas externos. Y mucho antes de que el espíritu empresarial fuera genial, se volvió crucial para el ecosistema de negocios nuevos y emergentes. Por todas esas razones, en 2017, MailChimp es C ª.Compañía del Año.

Todavía: ¿Correo electrónico? En una era de historias de Instagram, filtros de Snapchat y anuncios de Facebook, C ª.La Compañía del Año 2017 de ‘s se centra en Email?

Está. Y por una buena razón. «No se trata de lo nuevo y reluciente, sino de lo estable que realmente funciona», dice Neeru Paharia, quien formó parte del equipo fundador de Creative Commons, que desarrolló estándares para la publicación en Internet, y ahora es profesor asistente de marketing en McDonough de Georgetown. Escuela de Negocios. Tal vez es por eso que las pequeñas empresas aún asignan alrededor del 10 por ciento de sus presupuestos de marketing al marketing directo, incluido el correo electrónico, según Forrester, que estima que las empresas estadounidenses gastaron $2800 millones en marketing por correo electrónico en 2017.

«Es un poco sorprendente que en la era de todos estos otros medios de comunicación, el marketing por correo electrónico siga siendo un jugador importante», continúa Paharia, pero para muchas nuevas empresas, «el marketing por correo electrónico y el marketing de contenido son un poco más asequibles y tienen un poco más de retorno de la inversión» que cosas como los anuncios de Facebook y los resultados de búsqueda pagados de Google.

Hablando de: a través de una serie de asociaciones ambiciosas con Facebook y Google, además de una serie de nuevos productos, MailChimp espera convertirse en la respuesta a todas las necesidades de marketing de su empresa.

¿Correo electrónico? Sí, correo electrónico. «No es lo nuevo y reluciente», dice un experto, «sino lo estable que realmente funciona». Como sigue demostrando MailChimp.

Puede pensar que toda esta expansión y reconocimiento haría feliz a su CEO, dado que la compañía pasó sus primeros años tratando de no cerrar. Pero Chestnut no está conectado de esa manera. Prefiere concentrarse en el siguiente dolor de cabeza.

«Somos inadaptados. Siempre he estado fuera de lugar dondequiera que viviera. Y tienes que aceptar eso», dice. «Eso es lo que te hace diferente. Eso es lo que te hará valiente».

Si aún no eres cliente, probablemente conozca MailChimp por sus extravagantes anuncios en el De serie podcast («Mail. Kimp?»), De sus anuncios recientes casi sin sentido (convictos que escapan de un «JailBlimp»), o tal vez solo de la etiqueta inferior en los correos electrónicos que recibe de todos. Una búsqueda rápida en mi bandeja de entrada muestra misivas impulsadas por MailChimp de librerías y artistas locales, restaurantes desde San Francisco hasta Copenhague, el programa Citi Bike de la ciudad de Nueva York, varios minoristas en línea, escritores y todo tipo de organizaciones profesionales.

Las empresas de comercio electrónico representan alrededor de una quinta parte de los clientes de MailChimp, seguidas de lejos por organizaciones educativas y sin fines de lucro. John Foreman, un veterano de la empresa que ahora es su vicepresidente de gestión de productos, dice que el cliente empresarial típico de MailChimp «tiene una empresa de unos ocho empleados, no tiene un equipo de marketing y su presupuesto es su chequera». mi trabajo diario. ¿Cómo hago que esto funcione?’ «

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Barato y simple. La facilidad de uso es la carta de presentación de MailChimp, y el servicio es gratuito al principio. Siempre que intente enviar correos electrónicos solo a 1999 personas a la vez, MailChimp no le cobrará. Una vez que alcance la marca de 2000 destinatarios, o si desea más funciones para una lista más pequeña, o para enviar más de 12 000 correos electrónicos por mes, los cargos de MailChimp comienzan en $ 10 por mes.

Hace poco más de un año, Amanda Brinkman trabajaba en una organización sin fines de lucro relacionada con las artes y se dedicaba al diseño de camisetas, cuando vio uno de los debates presidenciales. Después de que Donald Trump interviniera diciendo que Hillary Clinton era «una mujer tan desagradable», Brinkman preparó un diseño de camiseta con un corazón rosado de «Mujer Nasty» y lo puso a la venta en línea, prometiendo donar la mitad de las ganancias a Planned Parenthood. La camiseta se volvió viral, ganó más de $ 260,000 hasta el momento y lanzó su negocio de comercio electrónico orientado a la defensa, Shrill Society.

A medida que su negocio creció, Brinkman dice que el correo electrónico, incluso más que los canales de redes sociales, ha sido su «marketing directo más efectivo». Y el correo electrónico, para ella, significa MailChimp.

«Aunque uso Google AdWords y ocasionalmente publico anuncios de Facebook, normalmente no tienen un ROI alto para mí», dice, mientras que MailChimp, cuyas funciones incluyen pruebas A/B, «realmente me ayuda a probar y refinar lo que debería estar enviando mensajes».

Algunos fundadores de negocios más establecidos se quejan de que el software de MailChimp es difícil de personalizar para un diseño más avanzado, y expresan su incredulidad porque la empresa todavía no brinda servicio al cliente por teléfono: «Gasto mucho dinero con ellos y no ¿Ni siquiera tienes un representante de cuenta?» pregunta deliberadamente Jenna Tanenbaum, fundadora y presidenta del servicio de suscripción de batidos GreenBlender. Aún así, reconoce, sería más costoso cambiarse a un competidor de MailChimp como Sailthru o Constant Contact, y un gran dolor de cabeza migrar cientos de miles de direcciones de correo electrónico a un nuevo servicio.

MailChimp no revelará su tasa de retención de clientes, por lo que no está claro cuántos de esos 14.000 nuevos clientes diarios se quedan. Pero Chestnut parece no estar interesado en desarrollar servicios para clientes más grandes. En cambio, MailChimp se está expandiendo al ofrecer más servicios de marketing a su universo existente de pequeñas empresas. Después de dos años trabajando en este proyecto, en 2017 MailChimp reveló asociaciones con Facebook, Instagram y Google. La forma en que funcionarán: si ya está enviando correos electrónicos con MailChimp y desea comprar un anuncio de Facebook o un anuncio de retargeting de Google, ahora puede hacerlo dentro de su software MailChimp existente, usando los contactos o las imágenes o el texto que necesita. ya lo he cargado para su boletín de correo electrónico. No pagará nada más a MailChimp por el servicio, y Chestnut tampoco recibirá una tajada de los gigantes tecnológicos.

Eso significa que Facebook y Google «no tienen influencia sobre nosotros», dice Chestnut. «No pueden apretar». Por lo tanto, se aplica la fórmula original: facilitar a los empresarios la compra de anuncios de Facebook, llegar a más clientes y crear sus listas de clientes, y MailChimp puede cobrar más por las listas más grandes. A medida que se expande el alcance de sus clientes, también lo hace el de MailChimp.

«Los capitalistas de riesgo comenzaron a llamar a nuestra puerta» cuando un competidor hizo una oferta pública inicial, dice Chestnut. «Estábamos completamente confundidos por ellos».

La empresa no se detiene allí. En el momento de la publicación, MailChimp se estaba preparando para lanzar páginas de destino, esencialmente páginas web simplificadas que puede crear dentro de su software para promocionar su negocio. Está planeando una plataforma que dará un giro a las pequeñas empresas en el software de ventas empresariales por el que se conoce a Salesforce. Y MailChimp, que envía más de mil millones de mensajes virtuales al día, incluso está probando un servicio que le permitirá enviar postales a todo el mundo. Sí, el correo directo de la vieja escuela, enviado a los hogares de las personas que compraron en su tienda en línea y tal vez dejaron algo en su carrito de compras digital.

¿Podría parecer un poco espeluznante e intrusivo? «Es una línea muy fina», dice Chestnut, «y somos buenos para hacerlo».

«Necesito mostrarte mi ¡Sufrir puntuación!» Durante la cena, Chestnut se emociona de nuevo por el dolor, esta vez infligido durante su carrera matutina, rastreado y calificado como «sufrimiento» por la aplicación Strava. (Está prestando más atención a su salud, que dice que sacrificó por el negocio durante años; después de inspeccionar la carne pesada y las salsas de crema en el menú de un local italiano, anuncia en voz baja que recientemente cambió a «una dieta basada en plantas»).

A la mañana siguiente, Chestnut lamenta el lenguaje cargado. Él no es, quiere aclarar, «un verdadero sadomasoquista», dice. «No quise decir dolor y sufrimiento real. Me encanta cuando hay un problema que resolver. Me encanta cuando tengo el ceño fruncido».

Aún así, su atracción por el sufrimiento, aunque figurativa en estos días, refleja una educación que tuvo su parte de dolor real y alienación para uno de los pocos hijos de un budista tailandés que creció en la pequeña ciudad de Hephzibah, Georgia (población 3900).

El padre de Chestnut, un descifrador de códigos del ejército enviado al sudeste asiático durante la guerra de Vietnam, conoció a su madre, una cocinera tailandesa, en Bangkok. La pareja finalmente se mudó a Estados Unidos, trayendo consigo a dos de los cuatro hijos de la madre de Ben de un matrimonio anterior; su exmarido mantuvo a los otros dos en Tailandia. (Ben se volvió a conectar con su medio hermano lejano cuando era adolescente, a través de MSN Messenger; ahora esa rama de la familia tiene un negocio que suministra algunos de los sombreros de mono de punto que MailChimp suele dar a los empleados).

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En Georgia, el padre de Chestnut enseñó en la base de Fort Gordon y su madre montó una peluquería…

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