No es frecuente que una startup despierte el interés de todos los inversores en Tanque de tiburones. Pero Ryan Frayne hizo exactamente eso.

En un episodio que se grabó en junio de 2015, la compañía de Frayne, Windcatcher, que fabrica colchones para acampar que se inflan rápidamente, tenía a Mark Cuban, Kevin O’Leary, Robert Herjavec, Lori Greiner y Chris Sacca clamando por la oportunidad de invertir .

Frayne permaneció inmóvil frente a los Sharks, con una amplia sonrisa llena de dientes mientras interrumpían repetidamente los lanzamientos de los demás para ofrecer un mejor trato. Mantuvo la calma, escuchó atentamente cada lanzamiento y siguió los detalles garabateando notas en su mano. Se frotó la perilla con el dorso de la pluma y se alisó los bordes del bigote con los dedos mientras reflexionaba sobre los detalles. Finalmente, Greiner anunció que cambiaría su oferta anterior, y dejaría sin ceremonias a Sacca como socio, y le dijo a Frayne que le daría $ 200,000 por el 5 por ciento de su compañía y, como endulzante, financiaría sus órdenes de compra..

Frayne miró las notas en su mano, sonrió y aceptó. Greiner se levantó de su asiento y abrazó a Frayne, llamándolo «compañero inventor» mientras lo abrazaba. Frayne, que insistió en un acuerdo de bajo capital para poder mantener el control de su empresa, solo soñó que tal resultado era posible. «Esperas que suceda algo así», dice ahora, «pero en realidad no esperaba que se materializara».

Pero la alegría se desvaneció rápidamente. En cuestión de semanas, Frayne se enteró de que Cascade Designs, una empresa con sede en Seattle que se especializa en equipos para exteriores, hizo un producto notablemente similar al de Windcatcher. Una batalla legal subsiguiente anuló su trato con Greiner, dejando a Frayne sin fondos ni mentor. Pero incluso eso palideció ante lo que vino después: se descubrió que tenía cáncer terminal de páncreas y de hígado.

Frayne, entonces de 32 años, de repente se enfrentó a un desafío muy diferente: crear un plan para una empresa que podría sobrevivirlo. «En ese momento, estaba enojado con el mundo», dice Frayne. «Se sintió como el peor escenario posible que podría haberme presentado después de Tanque de tiburones es exactamente lo que se estaba desarrollando».

«Un bicho por inventar»

Frayne, ahora de 34 años, es un hombre delgado con una gran sonrisa. Cuando la quimioterapia no lo deja calvo, su hermoso rostro está enmarcado por cabello oscuro y ondulado. Cuando habla, ahueca las manos frente a su cuerpo pero nunca las cierra, como si estuviera tratando de capturar sus ideas entre sus palmas. Pero no confundas la complexión o el comportamiento alegre de Frayne con la fragilidad; es estoico cuando habla de su vida y sus dificultades. Hablará con naturalidad de la demanda, cómo se arrepiente de ciertas acciones legales que tomó e incluso los detalles de sus síntomas (aunque una vez, cuando se le preguntó cómo estaba progresando su tratamiento, se derrumbó).

Frayne creció en Tampa, Florida, y se graduó en mercadeo en 2008 de la Universidad del Sur de Florida. Luchó por encontrar trabajo en esa época de recesión y canalizó sus energías en inventos. Uno de sus favoritos era un dispositivo que conecta un anzuelo o carnada a una línea sin hacer un nudo.

«No tuvo éxito», dice Frayne, «pero definitivamente me dio un gusanillo por inventar». La experiencia también le enseñó cómo navegar acuerdos de licencia y escribir y presentar sus propias patentes. Se dio cuenta de que quería iniciar su propia empresa y, «casi arbitrariamente», decidió mudarse a Portland, Oregón, donde trabajó en trabajos ocasionales hasta que aterrizó en una agencia de marketing digital dirigida por su amigo Zeke Camusio.

En un viaje familiar a Hawái en diciembre de 2011, Frayne vio cómo su hermano luchaba por inflar un juguete flotante en la playa. Mientras resoplaba y resoplaba y hacía escasos progresos, de repente se encendió una bombilla para Frayne. La válvula que finalmente inventó., que sustenta el producto de Windcatcher, canaliza el aire cercano alrededor de la respiración del usuario hacia el dispositivo, lo que amplifica el flujo de aire que ingresa en 10 o 15 veces. Para desarrollarlo, Frayne pasó el año siguiente haciendo docenas de Windcatchers simulados con bolsas de basura de plástico. No podía permitirse el lujo de comprar otros suministros.

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Perfeccionó el diseño y lanzó la empresa en 2013 con los cofundadores Camusio y Rob Stam (que ya no están en Windcatcher pero conservan pequeñas participaciones). Escasos de fondos, Frayne y sus cofundadores recurrieron a Kickstarter. Querían recaudar $50,000 en 30 días, pero después de una semana solo tenían $5,000 de amigos y familiares, lo que ponía a Frayne cada vez más nerviosa. Ya había renunciado a su trabajo, y ninguno de los blogs a los que había lanzado la campaña parecía importarle. Pero se programó una reunión de Kickstarter en Portland para el lunes, por lo que Frayne asistió con la esperanza de que le diera un impulso a su campaña.

«Me fui a dormir el lunes aterrorizado de que nada iba a funcionar», dice Frayne, quien sabía que él y sus cofundadores enfrentarían serios problemas si nada cambiaba. El martes, dice, se despertó con el sonido de su teléfono «volviéndose balístico».

Kickstarter había nombrado a Windcatcher como una de las selecciones de su personal, y el blog de tecnología New Atlas había escrito al respecto. De la noche a la mañana, Windcatcher triplicó su objetivo y acumuló casi $150,000.

«Una vez que sucedió Kickstarter», dice Frayne, «Sabía que esa sería mi carrera». En 2014, Windcatcher obtuvo $ 145,000 en ingresos. Al año siguiente, obtuvo $ 213,000.

Un poco de ayuda de sus amigos.

Después del triunfo de Frayne Tanque de tiburones apariencia, voló a China para asegurarse de que su fabricante estuviera listo para toda la atención; con frecuencia, las empresas reciben una avalancha de interés después de que se transmite un episodio. (En el momento de la grabación, Windcatcher tenía una valoración de $ 4 millones; Frayne dice que no ha vuelto a revisar esa cifra desde 2015).

Mientras estaba en el extranjero, Frayne comenzó a sufrir enfermedades estomacales. Eran nuevos y le preocupaban. También comenzó a recibir correos electrónicos de amigos y expertos de la industria felicitándolo por su acuerdo de licencia con Cascade Designs y porque los productos relacionados con Cascade se exhibieron en ferias comerciales. Tenía una relación con la empresa, pero no se habían cerrado acuerdos para tales productos. Frayne, perplejo, fue a su casa para ver qué pasaba con Cascade y buscar ayuda legal, y averiguar qué le pasaba a su salud.

Un día después de haber regresado a los EE. UU., solo 30 minutos antes de que se suponía que debía reunirse con un abogado, su médico llamó a Frayne y le dijo que tenía que ir de inmediato. Tenía malas noticias y no podía decírselas por teléfono.

«Pasé por esta reunión de 30 minutos con este abogado, sabiendo que tal vez nada de esto importaría», dice Frayne. Después, caminó directamente al consultorio del médico. Le dijeron que tenía cáncer. El pronóstico: terminal.

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El diagnóstico cambió la forma en que se acercaría a Cascade. «No sabía cuánto tiempo tenía», dice Frayne, «y lo último que quería hacer era jugar con un litigio». Siguió el consejo de un abogado que le sugirió que presentara una carta de cese y desistimiento a Cascade en la feria comercial Outdoor Retailer en agosto de 2015. Lo hizo, y también mostró volantes que advertían a los clientes sobre las imitaciones vendidas por una gran empresa en la feria. misma feria.

Frayne no nombró a Cascade, pero un portavoz de Cascade dice C ª. el aviso «diseños en cascada fuertemente implícitos». El portavoz añade que para saber si «nuestro producto infringía [Frayne’s] tecnología, el Sr. Frayne habría tenido que diseccionar nuestro producto e inspeccionar la tecnología que Cascade Designs empleó para la inflación antes o durante la feria comercial, lo cual estamos casi seguros de que no ocurrió».

En septiembre de 2015, Cascade presentó una denuncia contra Windcatcher por competencia desleal y publicidad engañosa, entre otras denuncias. Frayne presentó una contrademanda por incumplimiento de su acuerdo de confidencialidad e infracción de imagen comercial: las patentes de sus productos aún estaban pendientes.

Mientras luchaba contra la demanda, Frayne enfrentó el desafío de administrar su empresa y someterse a tratamiento. El mismo mes en que Cascade presentó su demanda, Frayne se mudó de Portland a Brooklyn, NY, donde comenzó la quimioterapia.

¿Cómo podría mantener la empresa en marcha?

El amigo de la infancia de Frayne, Oren Hanson, que trabaja como bombero y es dueño de una empresa de limpieza de piscinas en Tampa, se ofreció a ayudar con las operaciones diarias. «Si nada de eso sucediera», dice Hanson, refiriéndose a la demanda y al diagnóstico de Frayne, «probablemente verías a Windcatcher en todos los estantes de las tiendas en este momento».

Hanson se convirtió en el director de operaciones, lo que le permite a Frayne enfocarse en el lado creativo. «Seguiré adelante tanto como pueda con él y haré esto siempre que él me permita hacerlo», dice Hanson. «Ha sido un privilegio y un honor».

La madre de Frayne, Lori Chun, ayuda con la contabilidad. Su padre, Dennis Frayne, dueño de una empresa de entregas, transporta productos de Windcatcher. La novia de Frayne, Geneve Nguyen, una vez trabajó en Windcatcher, pero ahora se preocupa por Frayne después de sus tratamientos.

«La forma en que funciona un programa de quimioterapia», dice Frayne, «tienes una semana en la que estás realmente enfermo y tienes una semana libre y luego tienes otra semana en la que estás realmente enfermo. Así que tener un trabajo normal no es No es factible para mí o, porque ella me cuida, para ella».

Mientras tanto, se aprobaron las solicitudes de Frayne para la aprobación acelerada de patentes (debido a su condición médica). El litigio se prolongó hasta 2016 y terminó en un acuerdo. Ambas partes dicen que los términos son confidenciales, pero Frayne confirmó que incluía una licencia no exclusiva para Cascade Designs.

El legado de un fundador

Cuando Frayne lanzó Windcatcher, quería que la empresa se concentrara en licenciar su tecnología. Pero Frayne, siempre el inventor, terminó dirigiendo Windcatcher como una empresa que solo fabricaba sus productos. Equilibrar el trato y pensar en su futuro le llevó a replantearse ese planteamiento, y volver a su idea inicial.

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Parte de eso se debe a un cálculo simple, aunque desgarrador, que Frayne se vio obligado a hacer. «Es mucho más fácil, si se trata de una empresa basada en licencias, que alguien se haga cargo», dice. «Realmente no necesitan que me involucre». En caso de que muera, Frayne quiere que cualquier venta de Windcatcher beneficie a Nguyen y Hanson.

Frayne no ha dejado de inventar y sigue jugando con nuevos productos de inflado rápido. Él espera lanzar estas creaciones bajo una nueva compañía, pero prefiere mantener los detalles en secreto por ahora. También sabe que la suya es una línea de tiempo diferente.

En 2015, mientras esperaba que el médico le diera el diagnóstico, buscó respuestas en WebMD. «Ningún médico ha expresado realmente un marco de tiempo», dice Frayne. «Simplemente hablan de ello en términos de ‘¿Qué podemos hacer para mantenerte con vida el mayor tiempo posible?’ De las estadísticas que encontré en línea, sé que mi tiempo no es significativo, porque el cáncer de páncreas es, no diría más mortal. Es solo que, si solo miras las estadísticas, simplemente no son geniales».

Planea mostrar su trabajo reciente a Greiner, quien lo alentó a ponerse en contacto una vez que se resolvió la demanda, dijo Frayne. ABC no abordó C ª.consultas sobre Tanque de tiburonesla política de hacer tratos con empresas involucradas en litigios; o transmitir cualquier respuesta de Greiner en respuesta a C ª.preguntas de .

«Si voy a morir, al menos puedo dejar algo atrás», dice Frayne, con la voz quebrada, atípicamente. en un raro momento de vulnerabilidad. «Tal vez un invento genial que muchas personas puedan usar en los próximos años».

«Sería feliz sabiendo eso».

‘Shark Tank’ lo amaba. Dos años después, este fundador de 34 años se enfrenta a un cáncer terminal y cómo hacer que una empresa emergente de $4 millones sobreviva

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